The Why Us Essay

The Why Us Essay

An essay prompt found often on applications is ‘Why us?’  Why do you want to come here and what will you do once you arrive?

One of the best ways to attack this question is to learn as much about the college as you can. Set aside an hour to really gain a sense of the place. If you can’t do this don’t waste the college admissions office time, and more importantly your own, by writing generalities about the school’s size, location or reputation, “Northwestern is very well respected…,” and put the $70-90 application fee into something more profitable. 

Applying to the University of California

Applying to the University of California

On November 1st, the University of California began accepting applications for fall 2014. This column contains a number of frequently asked questions (FAQs) regarding the application timeline and details, selecting majors, submitting test scores and the UC Personal Statements.  Although many of the answers can be found on the UC Admissions site, most applicants have little time to scour a 45 page PDF to unearth them. I, on the other hand, run into many of these every day.

An Interview with the Admissions Director from Grinnell College (Iowa)

An Interview with the Admissions Director from Grinnell College (Iowa)

Grinnell, since its inception in 1846, has been a leader of ‘progressive’ movements of many sorts: it was the first college west of the Mississippi River to grant degrees to women and blacks. Today Grinnell, which is located in the rural corn fields of Iowa about an hour from Des Moines and Iowa City, continues its progressive tradition

Procrastination and the College Essay


  • Even the Best Students Procrastinate on Essays and in College
  • Theories and Reasons Regarding Procrastination
  • How to Remedy the Procrastination Malady

“I wasted time, and now time doth waste me.”

Richard II, Act V

Even an aspiring Stanford applicant with perfect test scores, a GPA of 4.46, research referenced in the New England Journal of Medicine, and the captain of her varsity golf team, started procrastinating when it came time for her application essays. Procrastination knows no bounds.  In fact, recent research indicates three out of four college students label themselves procrastinators (Thriving in College, p326, Cuseo), of whom 25% have chronic tendencies.  It’s a serious problem

Two leading theories explaining essay procrastination include:

  1. The ‘planning fallacy’, in which the overoptimistic student underestimates the amount of time the task will require. Students, many inexperienced in breaking down efforts into manageable pieces of work, have no idea what a task actually entails. Consequently, they are incapable of setting self-regulating deadlines, let alone approaching the task with a meaningful plan.
  2.  “Student Syndrome,” one that occurs with great frequency, is when the students don’t even think about applying themselves to the tasks until their deadlines are directly upon them. Unfortunately, as with any task left to the last minute, mistakes are magnified and almost impossible to recover from.

Ironically, most essay procrastinators know how to manage their time, they just elect not to. A lot of procrastination is tied to underlying emotional issues like self-image. Students decide to procrastinate so that their ability to perform the task is limited, meaning, should they fail, they can account for it by their self-handicapping, “there just wasn’t enough time to fully treat the essay…” Many of the underlying psychological factors affecting essay procrastination include:

  • Avoidance of stress-many students cannot tolerate the deadlines and unstructured nature of the essay prompts, which leads them to avoid the task altogether.
  • Perfectionist tendencies- students don’t want to risk something being accomplished in a less than a perfect manner—especially if all other aspects of their candidacy are almost flawless.
  • Indecision-even the best students aren’t sure how to approach essays and are not keen about bringing structure, for which they are responsible, to the task.
  • Fear of Failure-if they fail that is a blemish on their character and record.

If the task at hand is writing the college essay, and you dislike writing them (and don’t distress there are legions of us), here is how to get past the ‘getting started’ stress and its compatriot, procrastination:

  • Find out the specific essays required for each of your schools and place them all in one document to get a sense of the work at hand; figure out which essays are similar and estimate how many will need to be written from scratch and which ones, with little effort, can be reused.
  • Get all the deadlines and determine the order of attack. Then develop a plan to write the essays. Break writing sessions into manageable blocks. It’s better to work in short sessions on a daily basis. Additionally, note when your most productive time of the day often is then allocate that time to do your most demanding essay work.
  • Believe that the essays are meaningful and important, because they are. They speak of your interests in the school, and, in many cases, force you to research your potential major’s department and the special qualities of the campus. More importantly, they tell the school who you are.
  • Get organized. Get your due dates loaded on your calendar, use a program such as Evernote to collect your notes and data, and get rid of any distractions on your desk or work area.   
  • Find a quiet place with little likelihood of interruption, and where you feel focused.

Writing the college essays is a task often subject to the wrath of procrastination.  Break its grip by setting your goals, allocating your time, and acting. Many college presidents, when they were asked to respond to one of the essays on their applications, took weeks to go through multiple drafts before arriving at a finished product. Note: that is for only one essay. Most applicants, these days, write 7-10 original essays over the course of their admissions process. (/imported-20110121194859/2009/5/12/college-presidents-write-an-admissions-essay.html) None of the presidents procrastinated (as far as I know). Neither should you.

미루기와 대학 에세이

  • 최고의 학생들도 에세이를 미룬다.
  • 미루기에 대한 이론들과 이유들
  • 미루기 병의 치료하기

 Richard 2막 5장: “내가 시간을 낭비했더니, 이제는 시간이 나를 낭비한다.”

GPA 4.46이며, New England Journal of Medicine에 리서치를 쓰고, 골프팀의 팀장인 우수한 Stanford 대학 지원자조차도 대학 에세이를 쓸 때는 미루기를 하곤 했었다.  미루기는 한계가 없다.  최근 자료 (Thriving in College, p. 326, Cuseo) 에서 4명 중 3명이 지연시키는 학생이며, 이중 25%는 만성적인 경향을 보인다.  심각한 문제이다.

에세이 지연을 설명하는 두 가지 이론이 있다:

  1. 계획 오류: 자신감 넘치는 학생이 과업수행에 필요한 시간을 과소평가한다.  학생들은 일을 할 수 있는 만큼 나누고 끝을 마무리하는데 경험이 없다.  결과적으로 계획성있게 접근하지 못하고 자신이 정한 마감일을 지키는 능력이 없다.
  2. 학생 증후군: 학생들은 마감일에 임박할 때까지 어떻게 일을 할 것인가 생각조차 하지 않는다.  그래서 마감일에 다다르면, 실수를 연발하고 회복할 시간은 없다.

아이로니칼하게도 대부분의 지연시키는 사람들은 시간을 어떻게 사용해야 하는지를 알지만, 단지 실행을 않는다.  여러 가지 지연들은 내면적으로 자기정체성처럼 감정적 이슈와 관련되어 있다.  이 학생들은 지연시키기로 결정하고, 일을 수행하는 자신을 능력을 제한하고, 만약 실패하게 되면  “…에세이를 잘 쓰려했으나, 충분한 시간이 없어서….”시간 탓으로 돌린다.  에세이 지연에 영향을 미치는 여러 가지 심리적 요인들이 있다:

  • 긴장 피하기: 마감일과 에세이 주제에 대한 어려움을 견디지 못해 그냥 포기하게 된다.
  • 완벽주의 경향: 특히 모든 면에서 결점이 없는 지원자들은 에세이가 완벽하지 못하다는 위험을 감당치 못한다.
  • 미결정: 우수한 학생들도 에세이에 어떻게 접근해야 하며 구조를 어떻게 구성할지 확신이 없다.
  • 실패에 대한 두려움: 학생들은 실패하면, 인격과 기록에 결점에 남긴다고 두려워한다.

대부분 당면한 글쓰기가 있으면, 글쓰기를 싫어한다.  어떻게 시작을 해야 하고 미루기를 미연에 방지할 지 다음과 같이 제시하겠다.

  • 각 대학에서 요구하는 에세이를 파악하고 서류롤 만들어 한 곳에 모아둔다; 어떤 에세이가 유사한지 파악하고, 몇 개를 새로 써야 하는지, 어떤 것은 수정만 해도 되는지, 어떤 것을 재사용할 지 정한다.
  • 마감일을 모두 체크하고 언제 할 지를 정한다.  다음, 글을 다룰 수 있는 분량으로 나눈다.  매일 조금씩 하는 것이 좋다.  또한, 어떤 시간이 가장 본인에게 효과적인지를 알아내고 가장 어려운 에세이를 그 때 쓴다.
  • 에세이의 중요성과 의미있음은 인식해야 한다.  학교에 대한 관심과 학과에 대한 연구, 캠퍼스의 뛰어남을 에세이에 나타내야 한다.  특히, 에세이는 학교에 여러분이 누구인지를 알리는 것이다.
  • 정리를 잘하자.  캘린더에 마감일을 표시하고 메모들을 적어두기 좋은 Evernote를 사용하는 것도 좋아.  또한 책상 위를 깨끗이 정리한다.
  • 방해를 피할 수 있는 조용한 장소를 찾고 집중해야 한다.

에세이 쓰기의 큰 관건은 미루기를 피하는 일이다.  목표를 세분화하고, 시간을 할당하고 행동에 옮겨야 한다.  대학총장들에게 그 대학의 에세이를 쓰도록 부탁했을 때, 완성때까지 여러  주가 소요되고, 여러 초안들을 썼다는 것을 알 수 있었다 (주: 한 에세이의 경우 이었다).  요즈음, 대부분의 학생들은 7-10개의 에세이를 써야 한다 (  그런데, 여러분은 아직 고등학교도 마치지 않았다.  필자가 아는 한, 대학총장들은 미루기를 하지 않았다.  여러분도 해서는 안 된다.


Selecting a Topic for your College Essays


  • Purpose of the UC Personal Statement
  • No matter the Prompt, You are the Topic
  • Topics to Avoid
  • Questions help Discovering a Topic
  • Just Start Writing


If you go to the ‘California Colleges’ website dedicated to perfecting the Personal Statement for the UC Application,, you’ll be told that

“The UC personal statement is a preview to the kind of writing you'll be doing in college and on college placement exams.

Unknown Audience: You will be writing for a community of strangers.

Writer-Determined Topic: You will pick the topic for your response.

Dig Deeper: Analysis and reflection are keys.”

Few high school students have dealt with this kind of writing before. You’re now writing for strangers in some admissions office who are not only reading what it is you’ve written, but are judging you based upon what you’ve written. No one likes to be subjected to such scrutiny, especially when the stakes are so high. Plus, there is one other uncertainty, you are now selecting the topic to use in the essay, and that’s a scary proposition.  

Keep one clear principle in mind, no matter whether the prompt is: ‘Describe the world you come from — for example, your family, community or school — and tell us how your world has shaped your dreams and aspirations,’ or the University of Chicago’s Essay Option 6:’ Don't write about reverse psychology,’ the real topic is you. Accept this and the rest of the writing process will more quickly come into focus. The essay is your vehicle for developing rapport with everyone and anyone in the admissions office. Developing rapport, by the way, is best done by showing, not telling, your audience who you are. You want to select a topic that will help you do this.

Common sense suggests certain topics are best not used in your college essay. These include drug use, sexual experimentation, self-pity, criminal activity, strong religious beliefs, a travelogue…there is a more complete list on,, Discussing shady activities, or superficial treatments of your one week trip to the Great Wall, is hardly going to present you accurately. A topic you’re excited by will generally be your best choice. If it is rebuilding a Chevrolet 2.8 liter, V6 engine, then describe the process clearly and in detail, again, preferably around a story. Your enthusiasm will shine through if your interest is real. Even someone who doesn’t know a bolt from a screw will pick up your enthusiasm and will enjoy. (Trust me in this: your passion for any topic will be noted and shared by readers). When your passion palpitates, it attracts.

If, you can’t come up with a topic, it’s always a good idea to start asking questions. Such probing stimulates your brain cells and opens up your thinking: What do I spend a lot of time doing? What is it you like to do? In what activity do I lose track of time? If I could accomplish one thing in the next three years what would it be? Free writing and free association is a good way to generate topics, but do it with a pen or pencil on paper. Recent studies from the University of Indiana indicate handwriting evokes strong mind response and idea generation.

The painful part of selecting a topic is getting started. Don’t be intimidated by the process. Yes, you might go down some dead ends. What you write might not even come close to what it is you wanted to get across. These are all part of getting to where you want to go. Look at it from a different perspective. The pleasure of getting it right can bring incomparable rewards. You might even discover qualities about yourself within your essay that you may have never known you had. That, in itself, is the whole purpose of the enterprise in the first place: self-discovery. It’s just a question of getting it down on paper. Start now.   


대학 에세이 토픽 정하기

  • UC Personal Statement 목적
  • 주제에 상관없이 본인이 토픽이다
  • 피해야 토픽
  • 토픽을 발견할 도움이 되는 질문들
  • 무조건 쓰기 시작하라

UC 원서를 쓰기 위해 ‘California Colleges’ 웹 싸이트 ( 에 가면, 다음과 같은 소개가 있다.  “UC personal statement는 대학에서 다음을 고려해서 써야 하는 글쓰기의 프리뷰에 해당한다:

알려지지 않은 독자용: 모르는 다수를 대상으로 글을 쓴다.

작가가 결정하는 토픽: 여러분이 쓰고자 하는 내용대로 토픽을 정한다.

깊이 파기: 분석과 심사숙고가 주요 요소이다.”

대부분의 고교생들은 이런 종류의 글을 다루어 보지 않았을 것이다.  이제 여러분은 여러분의 글을 처음으로 읽고서 여러분의 글을 근거로 입학을 결정하는 입학심사실에 있는 낯선 사람을 위해 글을 써 내려가야 한다.  아무도 이런 심사를 좋아하지 않을 것이며, 특히 얼마나 높은 위험성이 도사리고 있는가!  또 다른 불확실성은 이제 여러분이 토픽을 정한다는 것인데, 겁나는 과제이다.

주제가 어떠하든지 한 가지 분명한 원리원칙을 명심하자: 여러분이 어디에서 왔는지—예를 들면, 가족, 지역, 학교—그리고 어떻게 여러분의 꿈과 열망을 펼쳐갈 것인지이다.  University of Chicago의 Essay 선택 6은 다음과 같이 설명한다: 반-심리학을 쓰지 말 것.  진짜 토픽은 여러분이다.  이제 이것을 인정하자.  그리고 어서 초점에 맞추어 쓰자.  에세이는 입학심사실의 모두나 혹은 어떤 특정 사람과 일치를 이룰 수 있는 도구이다.  이런 친밀한 일치감은 독자에게 여러분이 누구인지 말이 아니라 실제 내 보일 때 생긴다.  이렇게 할 수 있는 토픽을 정해야 한다.

상식적으로 대학 에세이에 어울리지 않는 토픽은 피해야 한다.  마약 경험, 성적인 실험, 자기 비애, 범죄 경험, 강한 종교심, 여행일지, 등등.을 참고하면, 리스트를 볼 수 있다.  여러분의 어두운 경험을 쓰거나, Great Wall을 여행한 일주일에 대해 늘어 놓는 것은 너무 피상적이며, 여러분을 정확히 제시할 수 없다.  여러분을 흥분시키는 것이 가장 좋은 것이다.  만약 Chevrolet 2.8 liter, V6 엔진을 만드는 일이라면, 전 과정을 자세히 분명히 제시할 수 있어야 한다.  여러분이 진정으로 흥미있는 것이라면, 여러분의 정열이 드러날 것이다.  그러면, 심지어 나사를 돌릴 줄 모르는 사람도 그 글을 즐길 수 있다 (필자를 믿길 바란다.  어떤 토픽이든, 여러분의 정열은 독자에게 전달된다).  여러분의 정열이 뿜어질 때, 그 글은 매력적이 된다.

만약 토픽이 떠오르지 않는다면, 질문으로 시작하는 것이 좋다.  이 작업은 여러분의 두뇌의 세포를 자극하여 생각의 문을 연다: 나는 대부분의 시간을 어디에 보내는가?  나는 무엇을 좋아하는가?  무엇을 할 때 시간을 잊어버리는가?   지난 3년간 한 업적이 있다면, 무엇인가?  자유 쓰기와 자유 연상은 토픽을 찾아내는 좋은 방법이다.  종이 위에 연필이나 펜으로 쓰자.  최근 University of Indiana에서 한 연구에서 손으로 쓰는 것이 아이디어 창출을 이끌어 낸다는 연구를 발표했다.

토픽을 정하는 고통스런 작업은 시작되었다.  이 과정을 너무 겁내지 말자.  물론 막다른 골목에 내려갈 수도 있다.  여러분이 쓴 글이 여러분이 원하는 것에 근처에도 못 갈 수도 있다.  이 과정이 바로 글쓰기의 과정이다.  자 이제 다른 관점으로 보자.  그리하여 제대로 길을 찾는 다면, 비교할 수 없는 보상이 된다.  이 과정에서 여러분도 몰랐던 여러분의 가치에 대해 발견하게 될 것이다.  바로 이것이 첫 단계의 수확이다: 자기 발견.  지금부터는 쓰기만 하면 된다.  바로 시작하자. 

The Importance of Revising College Essays


  •          Leave time for revisions
  •          Suggestions from the Writing Center at Harvard University
  •          Some writing requires major surgery

Writing a decent college essay is not an easy task. Sometimes you run with an idea and, in the end, it doesn’t work as expected. You’re going to have to revise. Don’t fret: writing a good essay takes time and, by its very nature, it demands revisions. This is all part of the process. Even Harvard recognizes and stresses the importance of revisions. Revising is as fundamental as writing the introductory paragraph.  

Laura Saltz of Harvard’s Writing Center has a handout that you can obtain online:, and it is indeed a useful tool as you go about revising your college essays. Here are some key pieces of advice it offers:

  1. After you finish an essay, put it aside for a few days. This will let the contents slowly simmer in your mind. When you return to it, it will be with a fresh perspective, which might allow you to make edits that will improve the conciseness and effectiveness of what you’re explaining.
  2. Get feedback from a wide a range of people (though not peers—they might be tempted to copy any particularly good ideas you come up with). At the Harvard Crimson, ‘editors criticize one another’s writing ruthlessly.’ (Making the Most of College, Richard Light, p. 61) The earlier you learn to use critiques of your writing, the better your writing will become, and the better your college essay will be.   
  3. Rethink your approach to the essay prompt. You might want to reorder your points, or add more effective ones. At the same time you might want to cut out anything that is irrelevant or redundant. Word limitations, implicit in the essay, usually require precision.
  4. The most crucial areas of your essay are the introduction and conclusion. Both carry enormous weight with your reader. The introduction, done well, will induce your reader to happily delve into your piece. The conclusion, well executed, will leave the reader with a respect for your writing prowess and your control of ideas.  
  5. Proofread carefully. Preferably, read aloud whatever it is you’ve written; your ear oftentimes will pick up flaws in logic and grammar otherwise missed.

In the Harvard handout there is an example of EB White’s 3rd and 6th draft of an article he wrote about the first moon walk. The differences between the versions are dramatic. Even his ideas and examples have completely changed over intervening drafts. This, by the way, was for a ‘one paragraph comment.’ So think, if someone of the capability and scope as EB White goes through 6 drafts on a one paragraph essay, what might you expect to have to do to get that 200 word essay on the University of Chicago application ready for admission’s review? Good writing evolves over time.

In Strunk and White’s Elements of Style, which has sold in excess of 10 million copies, and was written before word processing came into the mainstream, EB White offers this choice tidbit that few students I’ve worked with take to warmly, “…Do not be afraid to seize whatever you have written and cut it to ribbons…it is no sign of weakness or defeat that your manuscript ends up in need of major surgery. This is a common occurrence in all writing and among the best writers.” (The Elements of Style, William Strunk and E.B. White, p. 72)

The importance of revising your application essays cannot be overstated. Expressing yourself clearly, concisely, and eloquently while effectively responding to a prompt is an art—one well respected among many of the admissions officers who are reading your essays.  Making an impact, which will require looking at things a bit differently and taking risks, means the chances of missing the mark are ever present. Only the capable applicant, able to edit his or her own work, will succeed, and that will be through the revision process. Revise well. It’s a tool that will become ever more important should you be admitted.  

대학 에세이의 수정의 중요성

  •          수정할 시간을 남겨두라
  •          Harvard 대학의 Writing Center 조언
  •          어떤 글은 대대적 수술도 필요하다

멋진 대학 에세이를 쓴다는 것이 쉬운 일은 아니다.  때때로 아이디어는 좋았는데, 끝에 가서는 기대만큼 잘 안될 때도 있다.  그러므로 수정을 해야 한다.  그러나 너무 초조해 하지는 말자.  좋은 글은 시간을 들여야 하며, 원래 여러 번 수정해야만 하는 것이다.  이러한 과정이 반드시 필요하다.  Harvard에서도 수정을 중요성을 강조한다.

Harvard’s Writing Center의 Laura Saltz을 글을 온라인(에서 구할 수 있는데, 대학 에세이를 수정하는 좋은 도구로 사용할 수 있다.  그 글에서 제공하는 몇 가지 중요한 사항을 살펴보고자 한다.

  1. 에세이를 끝낸 후, 며칠 접어두자.  그러면, 여러분의 마음에서 그 글의 내용이 스며든다.  다음, 다시 볼 때는 전혀 새로운 관점으로 볼 수 있다.  그래서 여러분이 설명하고자 하는 것을 더 효과적으로 간결히 해줄 수 있다.
  2. 다양한 부류의 사람 (친구는 제외: 여러분의 아이디어를 복사할지도 모른다)들에게 피드백을 받도록 하자.  Harvard Crimson에서 ‘편집장들은 다른 사람을 글을 무자비하게 비평한다고 한다.  여러분이 이러한 비판을 일찍 깨닫는다면, 그 만큼 더 나은 에세이가 나올 수 있다.
  3. 에세이 길잡이(프롬프터)를 다시 생각하자.  그러면, 포인터를 재배치할 수도 있고, 더 좋은 내용을 덧부칠 수도 있다.  또한 무관한 내용이나 불필요한 내용을 제할 수 있다.  단어 수 제한은 묵시적이지만 대체로 정확하게 맞추는 것이 좋다.
  4. 에세이에서 서론과 결론이 가장 중요하다.  읽는 사람이 가장 무게가 두는 부분이다.  서론이 좋으면, 읽는 사람을 빨아들여서 이끌어 간다.  결론이 좋으면, 읽는 사람은 여러분의 글쓰는 기량과 아이디어에 찬사를 보낸다.
  5. 교정을 철저히 하자.  큰소리로 쓴 글을 읽는 것도 좋다; 들으면서 귀가 논리와 문법의 잘못을 찾을 수 있다.

또한 Harvard handout에는   EB White가 첫 달 착륙에 대해 쓴 3번째와 6번째 수정본 글이 있다.  그 차이는 정말 극과 극이다.  심지어 아이디어와 실예도 바뀌어져 있다.  근데, 그것도 한 문단의 예이다.  글에 재능과 능력이 있는 EB White가 한 문단을 6번씩이나 수정했다면, 여러분이 University of Chicago에 입학하기 위해 입학심사실로 보내려는 200자의 글을 몇 번이나 수정해야 하겠는가?  멋진 글은 시간을 투자해서 나오는 것이다.

10million권이나 팔린 Strunk and White의 Elements of Style은 워드 프로세서가 나오기 전에 쓰여졌는데, EB White는 이 책에서 다음과 설명하는데, 필자가 가르친 학생들은 별로 좋아하지 않았다.  “…여러분이 쓴 글을 무시하고 리본을 자르듯이 잘라내는 것을 두려워 말라….여러분의 글이 대수술이 필요하다고 해서 병약하거나 실패가 아니다.  이 과정은 최고의 작가들에게도 흔히 나타나는 경우이다.” (The Elements of Style, William Strunk and E.B. White, p. 72).

여러분의 대입 에세이의 수정의 중요성은 절대 과장된 것이 아니다.  여러분을 정확히, 분명하게, 간결하게 표현하면서 프롬프터에 따라 쓰는 것은 예술이다—입학심사관들 중 한 사람이라도 그 글을 높이 평가할 것이다.  그러면, 그 영향이 어쩌면 기회를 잡게 될 것이다.  단지 유능한 응시생만이 자신의 글을 수정하고, 이 절차를 성공적으로 마칠 것이다.  잘 수정하길 바란다.  어떠면 여러분이 입학하는데 지대한 영향을 미칠 도구이다. 

The Application Evaluation Process: A General Overview

The Application Evaluation Process: A General Overview

During the 2010-2011 admissions cycle, over 1.8 million Common Applications were submitted to its 414 member colleges. With this coming application season, the Common Application will have 461 members including such new schools as USC, University of North Carolina, Chapel Hill, and now St. Andrews of Scotland, the alma mater of Prince William and Kate. With such vast numbers of applications firing out across cyberspace, or through the mail, one has to admire the abilities of admissions offices to carefully evaluate all the applications flooding their offices.

Coming off the College Application in 3D

  •         Action is Character
  •       “Show” don’t “Tell”
  •       “Show” Tools

Your college application essays must pull you off the page in three dimensions, and that is not an easy thing to do. Goethe, among the best writers in the world, said Shakespeare was the master of creating characters. After a handful of lines you know who Hamlet, Lear, and Falstaff are. They are flesh and blood characters, as real today as they were 400 years ago in the late 16th and 17th century English theater. You might not be another Shakespeare or even an F. Scott Fitzgerald, but you might as well use the same tool they used to pull Gatsby and Nick Caraway, or Lady Macbeth and Romeo off the page: action. Fitzgerald wrote in his notes, while working on his unfinished novel, “The Last Tycoon” that “ACTION IS CHARACTER.” Similarly, admissions officers are attempting to discover your character.

When I’m working with students on college essays, I often tell them to show, don’t tell. That is the same as saying action is character. Are you confused? Most are, so let me give you an example. If I tell you I’m a great writer, you might or might not take that at face value. You’re probably likely to discredit the remark outright. After all, if I’m such a great writer why in the world do I have tell you? Wouldn’t it be far more convincing to show you how I wrote a sonnet to Angela Jolie, in iambic pentameter that emulated the rapid palpitations of her heart, with couplets that captured her frustrations and dashed them against a rock, and with metaphors that washed over her like a foaming sea? Which do you think the admissions officer would prefer: to be told or to be shown?  

Don’t get me wrong, telling can be useful and, at times, necessary. Sometimes you have to tell where you are (setting), or what someone might be thinking. The trick is to get a proper balance between telling and showing, which will make your writing more interesting and effective. How do you “show” in an essay?

  1. Create images using all five of your senses: seeing, smelling, tasting, hearing, and feeling. Have your reader share your experience.  
  2. Use dialogue to allow your reader to experience your scene. Dialogue was Shakespeare’s main tool of expression, and he was one of the best of “showers”. Dialogue creates emotion, mood, and character.
  3. Use detail in your descriptions. Here is Fitzgerald describing the lawn at Gatsby’s mansion, from the “Great Gatsby”: “The lawn started at the beach and ran toward the front door for a quarter of a mile, jumping over sun-dials and brick walls and burning gardens—finally, when it reached the house drifting up the side in bright vines as though from the momentum of its run.” The more specific you are, the better.
  4. Be descriptive. This is more than using adjectives and adverbs. This is using the right words to concisely convey your meaning. For example, Fitzgerald might have told us that Tom and Daisy were selfish, uncaring, and careless people. Instead, he first tells us about them, and then shows us: “They were careless people, Tom and Daisy—they smashed up things and creatures and then retreated back into their money or their vast carelessness, or whatever it was that kept them together, and let other people clean up the mess they had made.”

Most college application essays, the more effective ones, are ‘slice of life’ essays that allow you to tell a story. Keep the story simple, place within it a conflict, that, in the end, is resolved. Show, through action, what you did, and the action will explain your qualities, along with ineffable ones that might bring you truly off the page and into whichever school you seek.


3차원의 대입원서 준비하

연기가 인격이다.

말하지 말고 보일


 여러분의 대입원서는 3차원으로 여러분을 나타낼 수 있어야 하는데, 쉽지는 않다.  세기적인 작가인 괴테는 쉐잌스피어를 인물창조의 달인이라고 했다.  여러분도 몇 줄로써 햄릿, 리어왕과 Falstaff를 묘사할 수 있을 것이다.  그들은 살과 피를 가진 인물로 16-17세기 영국 극장에 등장했지만, 400년이 지난 지금도 생생한 느낌이다.  물론 여러분이 세잌스피어나 핏져랄드는 아니지만, 여러분도 그들이 Gatsby, Nick Caraway나 Lady Macbeth, Romeo를 탄생시킨 것과 같은 도구, 즉 연기를 해야 한다.  핏져럴드는 그의 소설, “The Last Tycoon” 을 쓰면서 “ACTION IS CHARACTER”(연기가 인격이다)라고 했다.  마찬가지로 입학 심사관들도 여러분의 인격을 발견하고자 한다.

필자가 학생들과 대학 에세이를 만들어 낼 때, “Show, don’t’ tell” (말하지 말고 보여라)을 강조한다.  이것은 연기가 인격이라는 표현과 같다.  예를 들어서 설명하겠다.  만약 필자가 위대한 작가라고 여러분에게 말한다면, 액면 그대로 믿는 사람도 있지만, 믿지 못하는 사람도 있다.  만약 내가 위대한 작가라면, 굳이 말할 필요가 있을까?  차라리 Angela Jolie 에게 받치는 sonnet 시를 쓰는 것이 더 설득력이 있지 않을까?  그녀의 심장의 빠른 고동소리를 약강격 시의 장단에 맞추어 묘사하면서, 그녀의 절망을 돌에 부딪히는 거품이는 파도에 비유한다면 어떨까?  어느 쪽이 입학 심사관이 선호하겠는가: 말과 직접 보여주기 중에서.

오해하지 말기를.  물론 말도 필요하다.  여러분의 환경, 여러분이 생각하는 것을 말해야 한다.  기술은 말과 보여주기의 균형이다.  어느 쪽이 더 흥미롭고 효과적이냐이다.  그럼, 에세이에서 어떻게 ‘보여주기’를 할 수 있을까? 

  1. 여러분의 오감 (시각, 후각, 맛, 청각과 감정)을 사용해서 이미지를 창조할 것.  독자가 여러분의 경험을 같이 경험하게 할 것.
  2.  장면, 장면을 경험하도록 대화를 사용할 것.  대화는 세잌스피어의 주 기술이었으며, 이 작가는 보여주기의 대가이었다.  대화는 감정, 무드, 인격을 창조한다.
  3. 표현에서 디테일을 사용할 것.  Fitzgerald는 Great Gatsby에서 주인공의 맨션의 잔디를 다음과 같이 묘사한다:  잔디는 비치에서 시작되어 1마일 이상을 정문까지 깔려 있으며, 태양을 따라 벽돌담을 따라 정원을 가로질러서 집까지 다달았으며 빛나는 넝쿨들 사이로 뻣어 있다.  상세하면 할수록 좋은 표현이다.
  4. 묘사적일 것.  형용사 부사 사용이상의 의미이다.  바른 단어을 선택하여 사용할 것.  예를 들면, Fitzgerald는 Tom, Daisy를 이기적이고, 서로를 돌보지않는, 무관심한 사람들이라고 말하지 않았다.  대신에 우리에게 다음과 같이 보여준다:  그들은 무관심한 사람들이다.  Tom Daisy 무엇이든지 뭉개버린다그리고는 돈이나 무엇이든지 그들이 가졌던 것은 쓰레기가 되며, 다른 사람들이 치워야 한다.

대부분의 대학 에세이들은 여러분들의 삶을 나누는 것이다.  단순하게 시작하고, 모순을 지적하고 결론에 도달하면 된다.  여러분이 한 것들을 행동으로 보이는 것이다.  이 행동은 말로 표현할 수 없는 여러분의 수준을 말해주며, 어느 대학을 응시하든지 여러분을 돋보이게 할 것이다.




Q&A Session on College Admissions: Yale, Pomona College, Lawrence (Wisconsin), University of Texas, Austin

In light of this year's flood of applications received by the most selective schools: Harvard received a record 27,200 applications, an increase of 19% over last year, University of Chicago's application volume increased by 18%, Amherst College, 17%, Northwestern, 14%, and Dartmouth, 10%, gaining a clearer insight into how the admissions offices of the most selective schools operate is useful. What better way to do this than hearing what the key admissions officers have to say?