College Presidents write an Admissions Essay

  • Given a ‘tough’ essay from his or her school’s 2009 application

  • Their approaches

  • Their sage advice for writing their essay

The 6 May 2009 Wall Street Journal ‘turned the table’ on a group of college presidents from some of the most elite colleges in the country, including the University of Pennsylvania, Pomona College, Wesleyan College, and the University of Chicago.  The article entitled “Holding College Chiefs to their Words,” (6 May 2009, Wall Street Journal, p. D1 and D6,  featured each president tackling a challenging essay question from his or her school’s supplement to the Common Application (all the schools use the Common Application). Additionally, the presidents were given the following restrictions: no assistance or re-writes from third parties, a 500-word limit (most couldn’t stay within this limit), and a due date of three weeks.

Future college applicants please note: even the people who guide our most esteemed universities (all with terminal degrees in some area of academia, meaning each has produced and defended a thesis, and published extensively within their chosen field) were given three weeks to write one essay. If you, like many college applicants, tend to procrastinate on the college essay, sometimes not putting pen to paper, or fingers to keypad, till well into the eleventh hour, note how long this set of presidents was given to produce one reasonable essay.  These seasoned, published authors had three weeks, and most labored long and hard to come up with an acceptable essay. Writing a good college essay is not easy for anyone. Especially if one wants to write an essay, “…that stands out from the pack, yet doesn’t sound overly self-promotional or phony.” (Ibid. D1)

One of the presidents, Michael Roth of Wesleyan College, a highly selective college in Connecticut, exemplified how consuming the college essay writing process is. While he was vacationing with his family in Disney World, standing in line for a ride with one of his daughters, his mind dutifully contemplated his assigned essay from Wesleyan’s supplement, “…describe a person who’s had a significant influence on you…”  Mr. Roth decided to approach this prompt with a highly personal essay about his brother, who died before he was born. In essence, Mr.
Roth was brought into this world as his brother’s surrogate. Mr. Roth wrestled with the tone, style, and, of course, the topic. Like most college essay writers who take on a serious subject, he had second thoughts about his topic. Producing a deeply moving and personal essay in a way that engages a reader is an extremely delicate skill.  (By the way, if you want to actually read the essays from these nine presidents, including Mr. Roth’s, just go to

Another essay produced by the president of the University of Pennsylvania, Amy Gutmann, was in response to a prompt that had a number of applicants scratching their heads: “You have just completed your 300-page autobiography. Please submit page 217.”  In her essay, Ms. Gurmann who taught history and political science at Princeton prior to assuming her post at University of Pennsylvania, outlined “three enduring contributions [she had made] to moral and political philosophy.”  Her essay, however, reaches beyond the description of abstract educational concepts and theories, to actually show concrete examples of how her theories, applied, actually led to better, sounder, public policy.

At the end of the exercise, the presidents had some sage advice for future college admissions essay writers: don’t try to come up with the perfect essay topic—there aren’t any; write about something that is personally meaningful—which, by its very nature—is something that engages you (remember, if you’re engaged, there’s a good chance the reader will join you); and, don’t try to force a subject to be dramatic when it isn’t—let your essay reflect the true nature of things. Trust these college chiefs. They just took three weeks to re-learn how their applicants feel. Compassionate people in high places are always a good thing.

Ralph Becker
Founder, Ivy College Prep LLC

대학총장들의 대입 에세이 연습

  • 2009년도 대학 에세이 쓰기

  • 접근법

  • 현명한 조언들

2009년 5월 6일자 Wall Street Journal은 국내 명문대학들(the University of Pennsylvania, Pomona College, Wesleyan College, and the University of Chicago)의 총장들을 다루고 있다.  기사의 제목은 ”대학총장들의 글 솜씨”Holding College Chiefs to their Words,” (6 May 2009, Wall Street Journal, p. D1 and D6, 로 그들 대학이 사용하는 Common Application의 보충자료에 나온 에세이 질문에 답하도록 하고 있다.  더불어 다음의 조건이 달려있었다: 제3자의 도움이나 대필 금지, 500단어 한도(거의 따르지 못함), 3주의 기간.

예비 졸업반 학생들은 명심하라:  최고 명문대를 지휘하는 총장들(논문을 통과받고, 전공분야의 저서도 있는 최고 학위를 지닌 사람들)도 에세이 하나 쓰는데 3주가 필요했다.  여러 대학을 지망하는 학생이면서 마지막 시간까지 손도 안되고 질질끄는 습관이 있다면, 대학총장들이 한 에세이에 얼마의 시간이 필요했는지 기억해야 한다.  단련된 출판자인 그들도 3주가 필요했고, 대부분 장고했으며, 좋은 에세이 쓰기를 어려워했다.  특히, 여러분의 에세이가 “…두드러지고, 자기중심적이거나 가짜처럼 보이지 않으려면…” 더 어렵다.

Connecticut의 명문, Wesleyan College의 총장인 Michael Roth는 대학 에세이 쓰기가 얼마나 어려운지 단적으로 말한다.  그는 가족과 Disney World 에서 딸들과 말타기를 기다리면서도 그의 마음은 Wesleyan 대학의 보충자료의 에세이 질문, “당신에게 가장 영향을 미쳤던 사람을 묘사하여라.”에 온통 사로잡혀있었다.  그의 에세이는 그가 태어나기 전에 죽은 그의 형에 대한 매우 개인적인 것으로 시작하기로 결심한다.  그는 본인이 형의 대리자로 이 세상에 보내졌다고 생각하며, 에세이의 tone, style, topic등에 대해 고민했다.  다른 응시자들과 같이 진지한 주제를 고민하며, topic을 여러 번 생각했다.  개인적이면서 감동적이고, 또한 독자의 심금을 울리도록 애를 썼다 (참고:

The University of Pennsylvania의 총장인 Amy Gutmann은 많은 응시자들을 곤경에 빠뜨린 유펜의 에세이를 작성했다: 당신이 방금 300쪽의 자서전을 완성했다.  217쪽의 내용을 기술하여라.  Gutmann총장은 에세이에서 유펜에 오기전 Princeton에서 역사와 정치학을 가르쳤고, 도덕과 정치철학에서 3가지 기여한 점을 기술했다.  그녀의 에세이는 단지 교육적인 개념과 이론을 뛰어넘어, 그녀의 이론이 어떻게 적용되어 더 나은, 더 좋은 공공정책에 기여했는지 상세한 예를 들었다.

끝으로 총장들은 에세이 작성을 위한 현명한 조언들을 했다: 완벽한 에세이를 기대하지 말라-이런 것은 없다; 개인적으로 의미있고 본인을 빠지게하는 어떤 것에 집중하라(기억할 것은 본인이 빠지면, 독자들도 참여하게 된다); 극적인 것이 없을 때는 극적인 것을 만들려 하지 말라-자연스런 것을 반영하여라.  총장들의 의견을 신뢰하자.  이 들은 응시자들이 어떻게 느끼는지 다시 배우는데 3주가 걸렸다.  높은 지위의 사람들의 사려깊은 의견은 언제 들어도 좋다.