The Marked Decline of Liberal Arts Colleges and Why

  • Students want to study vocational subjects
  • Number of Liberal Arts schools declined to 225
  • Definition of the Humanities
  • Humanities at Trinity College (CT), Amherst, and Wellesley

Liberal Arts Colleges and Universities are in crisis. Victor Ferrall Jr, a graduate of Oberlin College (#24 on the US News list of liberal arts colleges), president emeritus of Beloit College (WI) (#60) and author of Liberal Arts at the Brink cites a statistic that in 2000, fewer than 100,000 students, or less than 0.6 percent of all US higher education enrollees graduated from liberal arts colleges. ( ‘Wither the Liberal Arts College?’ by Anne Trubek, 27 September 2011) That doesn’t mean that only liberal arts colleges award degrees in liberal arts subjects, about a third of baccalaureates went to liberal arts subjects (which includes math, social sciences, and the humanities), with a third of that amount, just over 10%, to the humanities (Classics, History, Languages, Literature, Performing Arts)(, p.4)  This news is usually met with a shrug of indifference. Possibly for good reason: the liberal arts, and certainly the humanities, have lost their collective philosophical rudder.  

All told, Mr. Ferrall notes there are only 225 liberal arts schools extant, which he categorizes into four tiers(why he bothers to do this is anyone’s guess). This somewhat jives with US News which stops its liberal arts ranking at 178 with the likes of Bethany Lutheran College (Mankato, MN) and then goes on to list a slew of unranked institutions. At the lower rungs of Mr. Ferrall’s tiered system are former bastions of liberal arts now catering to students with a range of vocational courses.  At last count 51 had over 50% of their majors in vocational subjects such as business or health care. It appears, from the bottom up, these last strands of liberal arts schools are being transformed into vocational training centers.

William James, who fathered psychology (writing the two volume magnum opus on the subject, included in most Great Book readings) at Harvard in the late 19th century and was the brother of Henry James, the famous American novelist, defines the humanities as ‘the study of masterpieces in almost any field of human endeavor.’ The product of the pursuit of the humanities is, “… (a) better-organized mind capable of inquiry and distinguishing false from true and fact from opinion; a mind enhanced in its ability to write, read, and compute…with a trained curiosity and quiet self-confidence.”  (Barzan, Jacques)

If humanities courses were intended to study the ‘masterpieces’ or ‘masterstrokes’ mentioned by James, what has actually happened in these disciplines over the years?  At Trinity College, Hartford, Ct (#37) the philosophy department in the undergraduate catalog announces, “A good philosopher should know at least a little something about everything…” (The Marketplace of Ideas by Louis Menand, p.13), and then mentions under “Introductory Courses”, “…there is no single best way to be introduced to philosophy.” Could you imagine the same treatment for an Organic Chemistry course at Trinity?

Or compare the English department of Amherst (#2 US News) and Wellesley (#6). Wellesley requires majors to take 10 department courses, 8 must be literature (Wellesley’s English department offers a number of courses in film), basic writing courses do not count, with 4 courses required to be in literature prior to 1900; one course in Shakespeare is required. This is hardly the rigor one would expect for a major at such an elite institution as Wellesley, but it does compare favorably with Amherst.

Amherst also requires 10 courses for its English major, of which all, upon approval by the Amherst English department, can be within any department. There is no core requirement, no historical period requirement, and the courses selected for the final project can even be changed up to the final add/drop date of a student’s final semester (Ibid. p.14). In essence, the English department at Amherst barely exists.  

Obviously, the permissive manner in which Amherst holds its English requirements indicates that it doesn’t take its role as guide to review masterpieces of humanity very seriously. It’s hard to even consider English a ‘discipline,’ within the walls of Amherst. Unfortunately, too many schools have forsaken the humanities, and, consequently, the humanities languish on the verge of extinction. It’s slightly reminiscent of Fahrenheit 451. But, why bother reading that anyway? It won’t get you a job.

인문대학의 수요 감소와 이유

  • 학생들의 직업으로 가는 전공선택
  • 인문대학의 숫자 225개교로 감소
  • 인문학의 정의
  • Trinity College (CT), Amherst, Wellesley대학의 인문학

인문대학들이 위기에 처해 있다.  Oberlin College (US News의 인문대학 리스트의 24위)의 졸업생이며 Beloit College (WI: 60위)의 명예총장이며 Liberal Arts at the Brink의 저자인 Victor Ferrall Jr.는 2000년에는 인문대학 학생 수가 10만명 미만이 될 것이며, 인문대학 졸업생은 학사학위의 0.6%이하가 될 것으로 언급했다 ( ‘Wither the Liberal Arts College?’ by Anne Trubek, 27 September 2011).  물론 인문대학이 인문학 학위만 수여하는 것은 아니다.  인문대학의 1/3은 인문학(수학, 사회과학, 인문학 포함)에 수여되었으며, 그 중 1/3인 약 10%만이 인문학 (고전, 역사, 언어, 문학, 행위예술)에 수여 되었다 (, p.4).  이 소식이 새로운 것은 아니다.  이유를 찾는다면, 교양 학문, 즉 인문학이 이제는 철학적인 방향키를 잃은 것이다.

 또한 Mr. Ferrall은 현재 225개의 인문대학이 존재한다고 밝히며 여기에는 4류에 속하는 Bethany Lutheran College (Mankato, MN; US News 178위)이 있고, 등위에 들지 않는 학교들도 있다고 한다.  또한 이전에는 요새에 속했던 인문대학들이 직업 과목들을 추가하며 학생들에게 맞추고 있다고 한다.  이 대학들에서의 전공이 50%이상이 비즈니스나 건강관리 등의 직업 과목들이다.  이제 인문대학들이 직업 교육기관으로 전락하는 것을 보여 준다.

미 소설가로 유명한 Henry James와 형제이며, 19세기 말 하버드에서 심리학을 창시한 William James (Great Books의 독서리스트의 2권의 대표작을 씀)는 인문학을 다음과 같이 정의했다: 인간 연구의 모든 분야에서의 최고의 연구이다.  인간성의 추구는….”질의를 할 수 있도록 잘 짜인 머리로  참과 거짓을 구별하며; 훈련된 호기심과 차분한 자신감으로 쓰고, 읽고, 계산하는 능력을 향상시키는 결정체”이다(Barzan, Jacques).

그렇다면, James가 언급한 이러한 최고의 교육은 어떤 결과를 낳았는가?  Trinity College (37위), Hartford, CT의 철학과의 카탈로그에는 다음과 같이 나와 있다:  좋은 철학자는 적어도 모든 것에 대해 어떤 것을 알아야 한다…..입문과목으로….철학을 소개하기에 가장 좋은 한 가지 방법은 없다 (The Marketplace of Ideas by Louis Menand, p.13).  이 목표를 이 대학의 Organic Chemistry과목에도 적용할 수 있을까?

다음, Amherst(US News 2위)와 Wellesley (6위)의 영문과를 비교하면, Wellesley는 10과목 중에서 8과목은 문학 (Wellesley영문과에는 영화에 관한 과목들도 있다)이어야 하며, 쓰기과목은 포함이 되지 않고, 그 중 4과목은 1900년 이전의 문학이며, Shakespeare 한 과목은 필수이다.  Wellesley와 같은 명문대에서는 가능한 요구이지만, Amherst에서는 아니다.

Amherst역시 영어전공을 위해서는 영문과에서 승인한 10과목의 영어를 요구한다.  그러나 핵심 필수과목이 없고, 연대별 필수도 없다.  최종 프로젝트도 마지막 학기 첨가/삭제 기간까지 변경이 가능하다.  말하자면, 이 대학 영문과도 근근히 존재하고 있다.

이렇게 Amherst의 허용적인 태도는 인간성의 걸작을 리뷰하는 가이드의 역할을 잘 감당한다고 보기가 어렵다.  어쩌면 Amherst를 영어를 학문으로 여기는 대학으로 보기도 어렵다.  불행히도 많은 대학들이 인문학을 포기하고 있다.  그 결과로 인문학은 시들고 있으며 사라지기 직전이다.  Fahrenheit 451이 생각난다.  그러나 왜 이 책을 읽겠는가?  이 책을 읽는다고 좋은 직업을 보장하는 것이 아닌데…