Selecting a Major


  • Exploring possibilities at CollegeBoard website

  • Finding your interests by taking the ACT

  • Talking to professionals in fields of interest


Whether or not you decide upon a major prior to entering college, consider the following:

  • Less than 10% of new college students believe they capably understand their intended major field of study

  • Over two thirds of new students change their mind about their major by the end of their freshman year. (p. 74 Cuseo, Joseph et. al. Thriving in College and Beyond)

Knowing these bits of information upfront should put your mind at ease about applying to a college 'undeclared.' Doing so does not sanction you as an indifferent, undedicated, or lackluster candidate; rather, you might be honestly searching. As J.R.R. Tolkien said, "All who wander are not lost." This is particularly applicable to those exploring potential majors.

Now, of course, it's great to have a major well defined before stepping foot on campus; especially if the major is in engineering, pre-medicine, architecture, or the hard sciences. If you don't attack these subjects till late in your sophomore year, you might need five, six or more years to graduate. However, for most students, a bit of introspection, exploration, curiosity, and investigation might be called for in mapping out a major.

You might begin by doing some research, which doesn't necessarily have to be directed. The College Board website: http://www.collegeboard.com/csearch/majors_careers/profiles/ is a good place to start. It contains a profile of majors ranging from agriculture to theological studies, as well as a number of careers. I looked under "economics," which was listed under "social sciences." It gives a sense of the type of courses one might take, and the type of careers an economist might explore. If this site helps you actually unearth a major, you can then turn to the CollegeBoard's Book of Majors with its listing of 900 majors at 3,600 colleges, to find which colleges offer the major. Another good source is Rugg's Recommendations, a stalwart source for matching majors and schools.

If you're unsure of what you're interested in, a good, inexpensive way to start figuring out your interest is with a Holland Interest Survey (which gives you feedback on whether you're realistic, investigative, artistic, social, enterprising, or conventional). Interestingly enough, John Holland worked for the ACT, so this survey is included on the ACT test. When you receive your ACT score, look at the findings on your interest survey; they just might point you in the direction of some promising major.

As I mentioned in a recent column about internships, the more things you try, the more familiar you'll become with a variety of disciplines. Talk to as many professionals in the fields you find interesting, even fields that are marginally interesting.  Get to know exactly what their jobs involve. Find out whether what they do now relates, even remotely, to what they studied in college. People find their professions by following a number of paths, many indirect and seemingly unrelated. Knowing their stories, as you undertake your own search, might prove valuable.

If, despite all your best efforts to determine a major, you enter college undeclared, don't lament. College is a great place to discover your interests, if you keep your mind open. Most colleges have general education courses, or a core curriculum, that require you to stretch and explore a range of disciplines. So a survey course in geology, something you might have never contemplated taking, might spark further exploration. A lot of courses you took in high school might prove to be quite a bit different in college. So don't discount potential subjects based on high school encounters. Anything is possible if your mind is ready.

Deciding on a major will not limit your career possibilities. Don't be swayed by this myth.  I had a friend who majored in English at Tufts. After she graduated, she went to a gynecologist, whom she disliked to such a degree, that she decided to become one. She went back to Tufts, took all the science courses she had avoided like the plague as an undergraduate, took the MCAT, went through Tufts Medical School, and now is the head of the gynecology department at Massachusetts General Hospital. There are a lot of unusual stories about majors, careers, and life. Don't be afraid to create your own.

Ralph Becker
Founder, Ivy College Prep LLC
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전공 택하기

  • CollegeBoard 웹싸이트에서 가능성을 탐색하라

  • ACT 택하고 관심분야를 발견하라

  • 관심분야의 전문가와 대화하

대학 진학 전에 전공을 택하지 않더라도 다음을 고려하는 것이 좋다:

  • 10%이하의 신입생만이 전공할 분야를 이해한다.

  • 신입생의 2/3 이상이 1학년말에 전공을 바꾼다 (p. 74 Cuseo, Joseph et. al. Thriving in College and Beyond)


위와 같은 정보를 바탕으로 여러분은 쉽게 전공을 ‘undeclared’를 응시할 수 있다. 이것이 무관심, 비헌신, 활기없는 것으로 비춰지지는 않는다; 오히려 정직하게 찾고 있는 것으로 보인다.  J.R.R.Tolkien은 “방랑하는 사람들은 길을 잃은 것이 아니다.” 라고 말했다.  이 말은 특히 전공을 탐험하는 학생들에게는 맞는 말이다.

물론, 캠퍼스에 발을 들여놓기 전에 확실한 전공을 정하는 것은 좋은 일이다; 특히, 공학, 의학, 과학 전공이라면.  만약 이런 전공을 2학년까지 정하지 못했다면, 이 전공으로 졸업하려면 5-6년 이상이 걸릴 수 있다.  그럼에도 대부분의 학생들에게 전공을 정하기 위해서는 사색, 탐색, 호기심, 조사가 필요된다.

먼저 리서치로 시작할 수 있다.  College Board 웹사이트http://www.collegeboard.com/csearch/majors_careers/profiles/는 조사하기에 좋은 곳이다.  농학에서 신학공부 등 다양한 전공과, 또한 다양한 직업까지 분석표를 제시한다.  필자는 “사회과학” 란에 있는 “경제학”을 찾아 보았다.  여기에서 무슨 과목을 택해야 하는지, 경제학지는 어떤 직업을 찾을 수 있는지 알 수 있었다.  이 싸이트가 도움이 된다면, 또한  3,600대학에서 900가지의 전공을 알려주는 CollegeBoard’s Book of Majors 를 조사하는 것도 좋다.  또 다른 좋은 정보는 전공과 대학을 매치한 충실한 정보를 제공하는 Rugg’s Recommendations에서 찾을 수 있다.

그리 비싸지 않고 유용한 방법으로 Holland Interest Survey(여러분을 현실적, 연구적, 예술적, 사회적, 사업적, 법률적으로 분석하여 알려준다)를 이용할 수 있다.  John Holland는 신기하게도 ACT에 관여하였다.  여러분이 ACT 성적을 받을 때, 관심도를 살펴보면, 전공할 분야도 알려준다.

이전 인턴쉽 기사에서도 필자가 지적했듯이, 시도하면 할수록 여러분은 다양한 곳에 익숙해 질 것이다.  여러분이 관심있는 분야의 전문가와 말해 보아라.  그들의 일에 관해 알아보아라.  여러분이 대학에서 공부할 분야와 관련성이 있는지 살펴보아라.  사람들은 간접적이고 관련성이 없는 것 같은 분야를 직업으로 택한다.  그러므로 여러분이 직접 찾을 때,그들의 이야기는 가치가 있다.

전공을 택하는 모든 노력에도 불구하고 전공을 정하지 못하더라도 슬퍼하지는 말자.  여러분이 마음을 연다면, 대학은 여러분의 흥미를 발견하는 좋은 장소이다. 대부분의 대학은 일반교육과정과 핵심 교과과정을 통해 여러분의 공부를 탐색하고 늘펴갈 것이다.  그래서 공부하려는 생각을 못한 지질학 개론이 이러한 탐색을 빛나게 할 것이다.  그러므로 어떤 과목이든 고교때와 비교하여 폄하해서는 안된다.  여러분만 준비되면, 어떤 것도 가능하다.

전공을 정하는 것이 여러분의 직업 가능성을 제한한다.  이 말에 흔들리지 말기를 바란다.  내가 아는 친구는 Tufts에서 영어를 전공하고, 졸업후 부인과의사에게 갔다가, 그 의사가 너무 싫어 자신이 의사가 되기로 했다.  그녀는 다시 Tufts로 가서 학부시절에 싫어했던 과학과목들을 공부하고, MCAT를 보고, Tufts Medical School을 졸업하고, 현재는   Massachusetts General Hospital에서 부인과 과장으로 있다.  전공과, 직업, 삶에는 많은 신기한 이야기들이 있다.  여러분 스스로의 인생을 만들기에 두려워할 필요는 없다.