The Cost of Learning

  • Do monetary incentives improve student results?

  • Baylor University's SAT incentive program

What is the best way to improve student performance? In the United States, where student performance in science, math and reading is well below the international average (results from the 2006 Performance for International Student Assessment bear this out), we see a lots of ideas: vouchers, No Child Left Behind, publishing test results, hiring highly qualified teachers, giving the schools more autonomy, and granting incentives to teachers who perform. Now, another idea has dawned: rather than incentivize just the teacher for improving student performance, why not just go to the source of all performance issues, the student, and pay the incentives directly to him or her?

Desperate times for some school districts, like those in Washington DC or Dallas, require innovative measures. One such program, the Advanced Placement Incentive Program (APIP), was first implemented in 1996 across 10 Dallas schools. Now it's expanded to 61 schools in Texas and is set to expand to 150 districts across 20 states.  It gives cash incentives to students and their teachers when a student passes his or her AP exam with a '3' or better. According to recent research by a Cornell economics professor, C. Kirabo Jackson, in "Education Next," a magazine published by Stanford University's Hoover Institute, "establishment of APIP results in a 30%increase in the number of students scoring above 1100 on the SAT or above 24 on the ACT, and an 8 percent increase in the number of students at a high school who enroll in college or university..."

Probably one of the better known practitioners of incentivizing student performance is Harvard's Roland Fryer, who at 30, just became a tenured professor in the economics department. When he was 15, a friend asked him what he'd be doing when he was 30, Fryer responded that he thought he'd be dead by then. At the time Fryer was living with his great-aunt and great-uncle who were running a crack business. Eventually he won a sports scholarship to the University of Texas, discovered he enjoyed studying, and then was recruited by Harvard to join the faculty at the age of 25. Professor Fryer currently oversees a privately funded AP rewards program in New York City, where 10,000 students in 62 schools earn cash and prepaid cell phone minutes for high state test scores and good grades

Naturally, there are many detractors of cash incentive programs. Barry Schwartz, a cognitive psychology professor from Swarthmore believes such programs will hamper study and inquiry, especially when monetary incentives are removed. Bob Schaeffer, of the National Center for Fair & Open Testing, bluntly states, "Bribing kids for higher test scores-or paying teachers bounties for their students' work-is similar to giving them steroids. Short-Term performance might improve but the long-term effects can be very damaging."  ( 27 January 2008, "Good Grades pay off literally" by Greg Toppo).

One of the strangest implementations of student cash incentives occurred recently at Baylor University in Texas. Admitted freshman were awarded a $300 credit for retaking the SAT. Those who raised their scores by more than 50 points received a $1,000 a year merit scholarship. Baylor sought to raise its entering class SAT statistics, and thereby boost its US News and World Report ranking. The outcry over the ethics of re-testing admitted students is still echoing throughout campus, leading a Baylor spokesman to announce it's ending the practice, and, "I think we goofed." (e-School News, November-December 2008 issue, p.3, "Curing Unemployment" by Gregg Downey).

Whether cash incentives for students will produce scholars or goofs will become evident over the coming years. From the most outrageous ideas comes, sometimes, good results. Let's hope this is one such case. Getting a "5" on an AP should certainly give a student as much a rush as winning the jackpot in Las Vegas. This has obviously led some to ask why not combine the two?

Ralph Becker
Founder, Ivy College Prep LLC


  • 금전적 보상이 효과가 있는가?

  • Baylor 대학의 SAT 보상 프로그램

학생의 학습효과에 가장 효과적인 방법은 무엇인가?  미국은 과학, 수학, 독해에 있어서 국제 평균 수준이하 이다( 2006년 국제 학생 평가 참조).  그래서 다양한 아이디어를 내고 있다: 증빙서류, No Child Left Behind, 시험성적 발표, 우수교사 영입, 학교의 더 많은 자율권, 교사 보상제.  이제 또 하나의 아이디어가 나왔다:  학생의 성적을 향상시킨 교사를 보상하는 대신, 성적을 올린 학생을 직접 보상하는 것은 어떨까?

Washington DC나 Dallas 교육구같이 절망적인 하위권에서는 보상제를 도입한다.

APIP (the Advanced Placement Incentive Program)프로그램은 1996년 달라스10개 고교에서 실시되었다.  현재 Texas 61개 고교와 20개 주의 150 군데의 교육구에서 실시된다.  이 프로그램은 학생이 AP에서 3점이상일 때, 담당교사와 학생에게 현금으로 보상하는 제도이다.  Cornell 대학 경제학 교수인 C. Kirabo Jackson이 잡지에 기고한 글에 따르면, APIP는 SAT에서 1100(1800만점)이상, ACT에서 24(36점 만점)이상의 학생이 30% 증가하였으며, 대학 진학률을 8%이상 상승시켰다.

이런 보상제의 실천가로 일약 30세에 하버드 대학의 경제학교수가 된 Roland Fryer가 있다.  그는 15세에 한 친구에게서 나이 30이 되었을 때 무엇을 하고 있을 것인가라는 질문을 받고 놀랐다고 한다.  그때 그는 마약장사를 하는 친척집에 얻혀 살고 있었다.  그 이후 분발하여, 그는 UT의 운동 장학금을 받았고, 자신이 공부를 즐긴다는 것을 발견했고, 나이 25세에 하버드 대학의 교수가 되었다.  현재 Fryer교수는 뉴욕시에서 AP 보상 프로그램을 운영하고 있으며, 이 프로그램은 성적이 우수한 62개 고교의 만 명의 학생에게 선불 전화기와 현금을 지불하고 있다.

사실, 이러한 현금 보상 프로그램에 대한 반발자도 많다.  심리학 교수인 Barry Schwartz는 이러한 제도 때문에 현금 보상제도가 없어질때는 공부와 연구에 저해요인이 된다고 한다.   또한,  Bob Schaeffer( the National Center for Fair & Open Testing)는 성적향상을 위하여 교사와 아이들을 돈으로 매수하는 것은 그들에게 스테로이드를 주는 것과 같으며, 단기적 효과는 나타나나, 장기적으로 해악을 끼칠 것이라고 단언한다.

또 하나의 학생에 대한 현금 보상제가 Baylor 대학에서 실시되었다.  입학생에게 SAT를 다시 치르게하며 300불을 보상한 것이다.  또한 성적이 50점이상 오른 학생은 년간 1000불의 장학금을 받았다.  Baylor대학은 학교의 SAT 성적을 올려서 US News and World Report 에서 대학의 순위를 끌어올리려는 것이다.  이것의 윤리적인 문제는 많은 반향을 낳고 있다.  이 대학의 대변인은 이 방법이 실수였다고 인정하면서, 이러한 시도는 마지막임을 밝혔다.

현금 보상제가 학자를 만들 것인지, 아니면 바보를 만들 것인지 앞으로의 이슈거리이다.  기발한 아이디어가 계발되면, 좋은 결과가 나올 것이다.  한번 가정해보자.  AP시험에서 5점을 받는 학생에게는 Las Vegas에서 잭팟의 상금을 주어보자.  아마도 이 둘을 관련지어 보상하자는 의견이 나오지 않을까?