Procrastination and the College Essay


  • Even the Best Students Procrastinate on Essays and in College
  • Theories and Reasons Regarding Procrastination
  • How to Remedy the Procrastination Malady

“I wasted time, and now time doth waste me.”

Richard II, Act V

Even an aspiring Stanford applicant with perfect test scores, a GPA of 4.46, research referenced in the New England Journal of Medicine, and the captain of her varsity golf team, started procrastinating when it came time for her application essays. Procrastination knows no bounds.  In fact, recent research indicates three out of four college students label themselves procrastinators (Thriving in College, p326, Cuseo), of whom 25% have chronic tendencies.  It’s a serious problem

Two leading theories explaining essay procrastination include:

  1. The ‘planning fallacy’, in which the overoptimistic student underestimates the amount of time the task will require. Students, many inexperienced in breaking down efforts into manageable pieces of work, have no idea what a task actually entails. Consequently, they are incapable of setting self-regulating deadlines, let alone approaching the task with a meaningful plan.
  2.  “Student Syndrome,” one that occurs with great frequency, is when the students don’t even think about applying themselves to the tasks until their deadlines are directly upon them. Unfortunately, as with any task left to the last minute, mistakes are magnified and almost impossible to recover from.

Ironically, most essay procrastinators know how to manage their time, they just elect not to. A lot of procrastination is tied to underlying emotional issues like self-image. Students decide to procrastinate so that their ability to perform the task is limited, meaning, should they fail, they can account for it by their self-handicapping, “there just wasn’t enough time to fully treat the essay…” Many of the underlying psychological factors affecting essay procrastination include:

  • Avoidance of stress-many students cannot tolerate the deadlines and unstructured nature of the essay prompts, which leads them to avoid the task altogether.
  • Perfectionist tendencies- students don’t want to risk something being accomplished in a less than a perfect manner—especially if all other aspects of their candidacy are almost flawless.
  • Indecision-even the best students aren’t sure how to approach essays and are not keen about bringing structure, for which they are responsible, to the task.
  • Fear of Failure-if they fail that is a blemish on their character and record.

If the task at hand is writing the college essay, and you dislike writing them (and don’t distress there are legions of us), here is how to get past the ‘getting started’ stress and its compatriot, procrastination:

  • Find out the specific essays required for each of your schools and place them all in one document to get a sense of the work at hand; figure out which essays are similar and estimate how many will need to be written from scratch and which ones, with little effort, can be reused.
  • Get all the deadlines and determine the order of attack. Then develop a plan to write the essays. Break writing sessions into manageable blocks. It’s better to work in short sessions on a daily basis. Additionally, note when your most productive time of the day often is then allocate that time to do your most demanding essay work.
  • Believe that the essays are meaningful and important, because they are. They speak of your interests in the school, and, in many cases, force you to research your potential major’s department and the special qualities of the campus. More importantly, they tell the school who you are.
  • Get organized. Get your due dates loaded on your calendar, use a program such as Evernote to collect your notes and data, and get rid of any distractions on your desk or work area.   
  • Find a quiet place with little likelihood of interruption, and where you feel focused.

Writing the college essays is a task often subject to the wrath of procrastination.  Break its grip by setting your goals, allocating your time, and acting. Many college presidents, when they were asked to respond to one of the essays on their applications, took weeks to go through multiple drafts before arriving at a finished product. Note: that is for only one essay. Most applicants, these days, write 7-10 original essays over the course of their admissions process. (/imported-20110121194859/2009/5/12/college-presidents-write-an-admissions-essay.html) None of the presidents procrastinated (as far as I know). Neither should you.

미루기와 대학 에세이

  • 최고의 학생들도 에세이를 미룬다.
  • 미루기에 대한 이론들과 이유들
  • 미루기 병의 치료하기

 Richard 2막 5장: “내가 시간을 낭비했더니, 이제는 시간이 나를 낭비한다.”

GPA 4.46이며, New England Journal of Medicine에 리서치를 쓰고, 골프팀의 팀장인 우수한 Stanford 대학 지원자조차도 대학 에세이를 쓸 때는 미루기를 하곤 했었다.  미루기는 한계가 없다.  최근 자료 (Thriving in College, p. 326, Cuseo) 에서 4명 중 3명이 지연시키는 학생이며, 이중 25%는 만성적인 경향을 보인다.  심각한 문제이다.

에세이 지연을 설명하는 두 가지 이론이 있다:

  1. 계획 오류: 자신감 넘치는 학생이 과업수행에 필요한 시간을 과소평가한다.  학생들은 일을 할 수 있는 만큼 나누고 끝을 마무리하는데 경험이 없다.  결과적으로 계획성있게 접근하지 못하고 자신이 정한 마감일을 지키는 능력이 없다.
  2. 학생 증후군: 학생들은 마감일에 임박할 때까지 어떻게 일을 할 것인가 생각조차 하지 않는다.  그래서 마감일에 다다르면, 실수를 연발하고 회복할 시간은 없다.

아이로니칼하게도 대부분의 지연시키는 사람들은 시간을 어떻게 사용해야 하는지를 알지만, 단지 실행을 않는다.  여러 가지 지연들은 내면적으로 자기정체성처럼 감정적 이슈와 관련되어 있다.  이 학생들은 지연시키기로 결정하고, 일을 수행하는 자신을 능력을 제한하고, 만약 실패하게 되면  “…에세이를 잘 쓰려했으나, 충분한 시간이 없어서….”시간 탓으로 돌린다.  에세이 지연에 영향을 미치는 여러 가지 심리적 요인들이 있다:

  • 긴장 피하기: 마감일과 에세이 주제에 대한 어려움을 견디지 못해 그냥 포기하게 된다.
  • 완벽주의 경향: 특히 모든 면에서 결점이 없는 지원자들은 에세이가 완벽하지 못하다는 위험을 감당치 못한다.
  • 미결정: 우수한 학생들도 에세이에 어떻게 접근해야 하며 구조를 어떻게 구성할지 확신이 없다.
  • 실패에 대한 두려움: 학생들은 실패하면, 인격과 기록에 결점에 남긴다고 두려워한다.

대부분 당면한 글쓰기가 있으면, 글쓰기를 싫어한다.  어떻게 시작을 해야 하고 미루기를 미연에 방지할 지 다음과 같이 제시하겠다.

  • 각 대학에서 요구하는 에세이를 파악하고 서류롤 만들어 한 곳에 모아둔다; 어떤 에세이가 유사한지 파악하고, 몇 개를 새로 써야 하는지, 어떤 것은 수정만 해도 되는지, 어떤 것을 재사용할 지 정한다.
  • 마감일을 모두 체크하고 언제 할 지를 정한다.  다음, 글을 다룰 수 있는 분량으로 나눈다.  매일 조금씩 하는 것이 좋다.  또한, 어떤 시간이 가장 본인에게 효과적인지를 알아내고 가장 어려운 에세이를 그 때 쓴다.
  • 에세이의 중요성과 의미있음은 인식해야 한다.  학교에 대한 관심과 학과에 대한 연구, 캠퍼스의 뛰어남을 에세이에 나타내야 한다.  특히, 에세이는 학교에 여러분이 누구인지를 알리는 것이다.
  • 정리를 잘하자.  캘린더에 마감일을 표시하고 메모들을 적어두기 좋은 Evernote를 사용하는 것도 좋아.  또한 책상 위를 깨끗이 정리한다.
  • 방해를 피할 수 있는 조용한 장소를 찾고 집중해야 한다.

에세이 쓰기의 큰 관건은 미루기를 피하는 일이다.  목표를 세분화하고, 시간을 할당하고 행동에 옮겨야 한다.  대학총장들에게 그 대학의 에세이를 쓰도록 부탁했을 때, 완성때까지 여러  주가 소요되고, 여러 초안들을 썼다는 것을 알 수 있었다 (주: 한 에세이의 경우 이었다).  요즈음, 대부분의 학생들은 7-10개의 에세이를 써야 한다 (  그런데, 여러분은 아직 고등학교도 마치지 않았다.  필자가 아는 한, 대학총장들은 미루기를 하지 않았다.  여러분도 해서는 안 된다.