Selecting a Topic for your College Essays

 

  • Purpose of the UC Personal Statement
  • No matter the Prompt, You are the Topic
  • Topics to Avoid
  • Questions help Discovering a Topic
  • Just Start Writing

 

If you go to the ‘California Colleges’ website dedicated to perfecting the Personal Statement for the UC Application, http://californiacolleges.edu/admissions/university-of-california-uc/personal-statement.asp, you’ll be told that

“The UC personal statement is a preview to the kind of writing you'll be doing in college and on college placement exams.

Unknown Audience: You will be writing for a community of strangers.

Writer-Determined Topic: You will pick the topic for your response.

Dig Deeper: Analysis and reflection are keys.”

Few high school students have dealt with this kind of writing before. You’re now writing for strangers in some admissions office who are not only reading what it is you’ve written, but are judging you based upon what you’ve written. No one likes to be subjected to such scrutiny, especially when the stakes are so high. Plus, there is one other uncertainty, you are now selecting the topic to use in the essay, and that’s a scary proposition.  

Keep one clear principle in mind, no matter whether the prompt is: ‘Describe the world you come from — for example, your family, community or school — and tell us how your world has shaped your dreams and aspirations,’ or the University of Chicago’s Essay Option 6:’ Don't write about reverse psychology,’ the real topic is you. Accept this and the rest of the writing process will more quickly come into focus. The essay is your vehicle for developing rapport with everyone and anyone in the admissions office. Developing rapport, by the way, is best done by showing, not telling, your audience who you are. You want to select a topic that will help you do this.

Common sense suggests certain topics are best not used in your college essay. These include drug use, sexual experimentation, self-pity, criminal activity, strong religious beliefs, a travelogue…there is a more complete list on about.com, http://collegeapps.about.com/od/essays/tp/bad-essay-topics.htm, Discussing shady activities, or superficial treatments of your one week trip to the Great Wall, is hardly going to present you accurately. A topic you’re excited by will generally be your best choice. If it is rebuilding a Chevrolet 2.8 liter, V6 engine, then describe the process clearly and in detail, again, preferably around a story. Your enthusiasm will shine through if your interest is real. Even someone who doesn’t know a bolt from a screw will pick up your enthusiasm and will enjoy. (Trust me in this: your passion for any topic will be noted and shared by readers). When your passion palpitates, it attracts.

If, you can’t come up with a topic, it’s always a good idea to start asking questions. Such probing stimulates your brain cells and opens up your thinking: What do I spend a lot of time doing? What is it you like to do? In what activity do I lose track of time? If I could accomplish one thing in the next three years what would it be? Free writing and free association is a good way to generate topics, but do it with a pen or pencil on paper. Recent studies from the University of Indiana indicate handwriting evokes strong mind response and idea generation.

The painful part of selecting a topic is getting started. Don’t be intimidated by the process. Yes, you might go down some dead ends. What you write might not even come close to what it is you wanted to get across. These are all part of getting to where you want to go. Look at it from a different perspective. The pleasure of getting it right can bring incomparable rewards. You might even discover qualities about yourself within your essay that you may have never known you had. That, in itself, is the whole purpose of the enterprise in the first place: self-discovery. It’s just a question of getting it down on paper. Start now.   

 

대학 에세이 토픽 정하기

  • UC Personal Statement 목적
  • 주제에 상관없이 본인이 토픽이다
  • 피해야 토픽
  • 토픽을 발견할 도움이 되는 질문들
  • 무조건 쓰기 시작하라

UC 원서를 쓰기 위해 ‘California Colleges’ 웹 싸이트 (http://californiacolleges.edu/admissions/university-of-california-uc/personal-statement.asp) 에 가면, 다음과 같은 소개가 있다.  “UC personal statement는 대학에서 다음을 고려해서 써야 하는 글쓰기의 프리뷰에 해당한다:

알려지지 않은 독자용: 모르는 다수를 대상으로 글을 쓴다.

작가가 결정하는 토픽: 여러분이 쓰고자 하는 내용대로 토픽을 정한다.

깊이 파기: 분석과 심사숙고가 주요 요소이다.”

대부분의 고교생들은 이런 종류의 글을 다루어 보지 않았을 것이다.  이제 여러분은 여러분의 글을 처음으로 읽고서 여러분의 글을 근거로 입학을 결정하는 입학심사실에 있는 낯선 사람을 위해 글을 써 내려가야 한다.  아무도 이런 심사를 좋아하지 않을 것이며, 특히 얼마나 높은 위험성이 도사리고 있는가!  또 다른 불확실성은 이제 여러분이 토픽을 정한다는 것인데, 겁나는 과제이다.

주제가 어떠하든지 한 가지 분명한 원리원칙을 명심하자: 여러분이 어디에서 왔는지—예를 들면, 가족, 지역, 학교—그리고 어떻게 여러분의 꿈과 열망을 펼쳐갈 것인지이다.  University of Chicago의 Essay 선택 6은 다음과 같이 설명한다: 반-심리학을 쓰지 말 것.  진짜 토픽은 여러분이다.  이제 이것을 인정하자.  그리고 어서 초점에 맞추어 쓰자.  에세이는 입학심사실의 모두나 혹은 어떤 특정 사람과 일치를 이룰 수 있는 도구이다.  이런 친밀한 일치감은 독자에게 여러분이 누구인지 말이 아니라 실제 내 보일 때 생긴다.  이렇게 할 수 있는 토픽을 정해야 한다.

상식적으로 대학 에세이에 어울리지 않는 토픽은 피해야 한다.  마약 경험, 성적인 실험, 자기 비애, 범죄 경험, 강한 종교심, 여행일지, 등등.   about.com(http://collegeapps.about.com/od/essays/tp/bad-essay-topics.htm)을 참고하면, 리스트를 볼 수 있다.  여러분의 어두운 경험을 쓰거나, Great Wall을 여행한 일주일에 대해 늘어 놓는 것은 너무 피상적이며, 여러분을 정확히 제시할 수 없다.  여러분을 흥분시키는 것이 가장 좋은 것이다.  만약 Chevrolet 2.8 liter, V6 엔진을 만드는 일이라면, 전 과정을 자세히 분명히 제시할 수 있어야 한다.  여러분이 진정으로 흥미있는 것이라면, 여러분의 정열이 드러날 것이다.  그러면, 심지어 나사를 돌릴 줄 모르는 사람도 그 글을 즐길 수 있다 (필자를 믿길 바란다.  어떤 토픽이든, 여러분의 정열은 독자에게 전달된다).  여러분의 정열이 뿜어질 때, 그 글은 매력적이 된다.

만약 토픽이 떠오르지 않는다면, 질문으로 시작하는 것이 좋다.  이 작업은 여러분의 두뇌의 세포를 자극하여 생각의 문을 연다: 나는 대부분의 시간을 어디에 보내는가?  나는 무엇을 좋아하는가?  무엇을 할 때 시간을 잊어버리는가?   지난 3년간 한 업적이 있다면, 무엇인가?  자유 쓰기와 자유 연상은 토픽을 찾아내는 좋은 방법이다.  종이 위에 연필이나 펜으로 쓰자.  최근 University of Indiana에서 한 연구에서 손으로 쓰는 것이 아이디어 창출을 이끌어 낸다는 연구를 발표했다.

토픽을 정하는 고통스런 작업은 시작되었다.  이 과정을 너무 겁내지 말자.  물론 막다른 골목에 내려갈 수도 있다.  여러분이 쓴 글이 여러분이 원하는 것에 근처에도 못 갈 수도 있다.  이 과정이 바로 글쓰기의 과정이다.  자 이제 다른 관점으로 보자.  그리하여 제대로 길을 찾는 다면, 비교할 수 없는 보상이 된다.  이 과정에서 여러분도 몰랐던 여러분의 가치에 대해 발견하게 될 것이다.  바로 이것이 첫 단계의 수확이다: 자기 발견.  지금부터는 쓰기만 하면 된다.  바로 시작하자.