Generating Ideas and the Brainstorming Myth

 

  • Brainstorming without Criticism Muffles Creativity
  • Work Collaboratively and with Many Types of People
  • Random Conversations and Meetings Generate Ideas

Creating a club, devising an original project, or generating a college essay, often begins with ‘brainstorming’. Brainstorming originated in the late 1940’s when Alex Osborn, a partner at the advertising agency BBDO, wrote his groundbreaking book Your Creative Power.  In it, he introduced his creative juggernaut, “using the brain to storm a creative problem—and doing so in a commando fashion.” (p. 22 “Groupthink” by Jonah Lehrer, The New Yorker, 30 January 2012: http://www.newyorker.com/reporting/2012/01/30/120130fa_fact_lehrer)

The four general rules of brainstorming are generate a quantity of ideas, accept unusual ideas, combine and improve ideas, and banish all criticism of ideas, which is the cardinal rule. Osborn believed, “creativity is so delicate a flower that praise tends to make it bloom, while discouragement often nips it in the bud.” (p. 23) Brainstorming, consequently, seems a great means for generating creative solutions. There is only one problem: it doesn’t work.

Studies performed at Yale University in the late 1950s, along with decades of corroborative research, confirm, unequivocally, that brainstorming muffles individual creativity. In one such study Professor Charlan Nemeth of UC Berkeley asked 65 female undergraduates for ideas to address traffic congestion problems in the Bay area. She then divided her undergraduates into three groups that used the uncritical brainstorming approach, no instructions at all, and open debate and criticism. The debate and criticism group, on average, generated a fifth more ideas. Even after disbanding the groups, the members of the debate group generated 7 ideas for every 3 coming from the brainstorming or random group. (p. 24) Dissent and debate ‘invigorate’ the creative process.  

Osborn’s work, however, did discover that the best ideas are more often generated by groups rather than individuals. Virtually all scientific research done today is collaborative. Published works with over a hundred citations, the ‘platinum’ research papers, are six times more likely to be the product of a group than an individual.

That being true, the next question is what mix of people generates the best creative solutions? A study of successful Broadway plays, over a period of four decades, found that a team composed of a range of people, both experienced and inexperienced, is best. Broadway shows require a mix of talents from costume makers and set designers, to lyricists and composers; the best Broadway production staffs are composed of both seasoned partners along with a generous portion of new talent. Without a mix of both, productions tend to get stale or lack the necessary structure to function well.    

To generate the best collaborative creative efforts, it’s essential that team members meet often, and even better, informally.  This is exactly why, when designing the Pixar Film Studio offices, Steve Jobs wanted to ensure everybody would run into each other a lot. The best ideas, the best meetings, happen by accident. Another example is Building #20 at MIT, an architectural disaster. Nevertheless, during its life, it generated innumerable ground-breaking inventions including the first video game, the physics behind microwaves, the original Bose speakers, and Chomskyan linguistics. The reason? It contained, within its flimsy walls, “a particle accelerator, ROTC offices, cell culture lab, the MIT linguistics department, and various other stragglers from a variety of undergraduate departments. The denizen of Building #20 met often, informally, and they talked about virtually everything.  

When you begin to brainstorm on writing your essays, starting up a club, or creating a project, don’t worry about criticism or debate; furthermore, if you run into an odd teacher or the class computer geek accidentally at the drinking fountain, talk to them about different solutions. Subject your ideas to boundless criticism and “clashing perspectives.” The end result will be exceptional creativity and any bruise to the ego will quickly mend.

창의적인 생각하기와 브레인 스토밍

  • 창의적인 생각을 만드는 브레인 스토밍
  • 여러 종류의 사람들과 협동으로 일하기
  • 대화와 만남의 중요성

많은 학부모들과 학생들은 학교에서 어떻게 새로운 클럽을 만드는지, 혹은 그룹 프로젝트에 참여하는지 대학 에세이를 잘 쓰는지 알고자 한다.  먼저 할 일은 ‘브레인 스토밍’이다.  브레인 스토밍은 1940년 후반 광고회사인 BBDO의 Alex Osborn이 그의 획기적인 책, Your Creative Power에서 쓴 말이다.  그의 책에서 “창의적인 문제의 폭풍우를 일으키도록 두뇌를 사용하라”— (p. 22 “Groupthink” by Jonah Lehrer, The New Yorker, 30 January 2012: http://www.newyorker.com/reporting/2012/01/30/120130fa_fact_lehrer) 고 했다.

브레인 스토밍의 4가지 일반 규칙은 생각의 량과 함께 비 상식의 생각을 해내고, 생각을 연결하고 개선하는 것과 더불어 생각에 대한 어떤 비판을 제거하는 것이다. Osborn 은 “창의성은 매우 섬세하여 꽃이 막 피려는찰나와 같다.  비판은 꽃봉오리를 자르는 것과 같다.  브레인 스토밍은 창의적인 여러 생각들의 많은 량을 산출하는 방법이다.  단 한가지 문제점은 잘 안되어진다는 점이다.

예일 대에서 1950년대 후반 이루어진 연구와 리서치에 따르면, 브레인 스토밍은 개개인의 창의성을 계발한다고 전한다.  한 연구에서 UC Berkeley의 Charlan Nemeth교수는 65명의 여대생에게 Bay area의 교통체증문제 해결을 위한 아이디어를 내도록 하였다.  학생들을 그룹으로 나누고, 한 그룹은 아무런 지시를 주지않은 무비판적인 브레인 스토밍 방법, 또 다른 그룹은 열린 토의와 비판을 주로 하였다.  그 결과 토의와 비판 그룹은 1/5의 더 많은 생각들을 내어 놓았다.  그리고, 이 실험을 마친 후에도 이 그룹의 학생들은 다른 그룹의 학생들이 3개의 아이디어를 낼 때, 7개의 아이디어를 생각해냈다.  즉, 반대의견과 디베이트는 창의적인 생각을 창출한다.

한편, Osborn의 연구는 가장 좋은 아이디어는 개인에게서 보다 단체에서 낼 수 있다고 밝혔다.  실제 모든 과학적인 연구는 협동연구이다.  100개가 넘는 출판된 “플라시늄’연구를 보면, 개인연구보다 협동연구가 6배가 많다.

또한, 사람들의 협동에 의해 가장 창의적인 아이디어가 나올 수 있는가?  질문해보자.  40년 이상 성공하는 브로드웨이 연극의 경우, 인간관계의 협동이 최고로 중요했다.  브로드웨이 연극은 의상담당, 세트 디자이너에서부터 작사가, 작곡가까지 모두의 협력이 필요하다; 브로드웨이의 감독은 경험과 새로운 재능을 필요로 한다.  이러한 능력이 없이는, 작품은 한물간 것이 되거나 중요부분이 부족한 것이 될 것이다.

가장 협동적이고 창의적인 노력을 만들어 내려면, 팀원들이 공식/비공식으로 자주 만나는 것이다.  Pixar Film 스튜디오에서 Steve Jobs는 일하는 모든 사람들과 될수록 자주 만날려고 노력했다. 가장 탁월한 아이디어과 가장 훌륭한 미팅은 우연히 생길 수 있다.  또 다른 예를 들면, MIT의 Building #20이다.  그 곳은 엉망이다.  그럼에도 불구하고, 첫 비디오 게임, 전자레인지, Bose 스피커, 촘스키의 언어학 등 획기적인 수많은 아이디어를 내놓았다.  이유는?  이 엉성한 벽안에서 “분자학자, ROTC 교관, 세포 실험실, MIT 언어학과, 또한 MIT 학부의 뒤쳐진 학부생” 들이 있다.  건물 #20안에는 이렇게 다양한 사람들이 자주 만나면서 세상사에 대해 얘기를 하고 있다. 

여러분이 에세이를 쓰거나, 클럽을 새로 만들거나 프로젝트를 만들 때, 비판이나 반론을 염려하지 말고, 교실에서 ‘이상한’선생님과 대화나누기, 수돗가에서 컴퓨터의 광인이 친구와 그 문제를 나누는 것을 시도하라.  그리고 여러분의 아이디어에 한계가 없는 비판을 받아들이고 “관점을 부수기”를 하여라.  결과는 예상을 벗어나게 창의적이고 여러분이 갖고 있는 Ego의 상처는 치료될 것이다.