Writing Well for College and Life

  • Most important job skill
  • College students produce over 60 pages a year
  • Writing equals student engagement
  • Entering writing contests

Richard J. Light, a professor in Harvard’s Graduate School of Education, in his book on student engagement, Making the Most of College (Harvard University Press, 2001) tells us that of all the skills students desire to strengthen, writing is mentioned three times more often than any other (p. 54).  Despite that being the case, over half of the recent matriculating California State University students enrolled in a remedial writing class; further, all the entering freshmen at Harvard are required, without exception, to take an expository essay writing class. Obviously, writing is not an easy subject to learn, let alone attain mastery over.

Yet, the importance of writing well is undeniable. When a group of alumni from eminent colleges were surveyed twenty years after graduating and well ensconced in the world of work, over 90% responded to a list of skills important to their effectiveness on the job by noting the “need to write effectively” was the most important. (Making the Most of College, p.54).  In college the demands on your ability to write build. Outside of the science or engineering majors, over 80% of undergraduates are required to produce over 60 pages of final draft material a year. The 60 pages, however, is at the lower end of the scale. The vast majority of the 80% actually hand in well over 100 pages a year. Only 10% write under 45 pages a year.

The reason so much writing is assigned over the course of a college career is because there is a direct correlation between writing and student engagement. Student engagement can be measured by total time commitment to the course, the level of intellectual challenge the course presents, or the level of personal engagement the course demands. To put it euphemistically, if your writing skills are below par, you will find tremendous challenges in college.

Consequently, the more you write in high school, the better. Juniors usually grapple with the SAT essay, and ever greater writing demands from their classes. For seniors, the need to perfect their essay skills mounts with their college application essays and a steady increase of assignments in AP, IB and CP courses. Probably one of the more difficult aspects of improving our writing is taking our fair share of criticism. Without criticism, though, none of us will get better at writing. Even today, I get portions of my writing chopped up on a regular basis. The trick, however, is to take criticism and actually learn from it.  A few choice suggestions on how to do this are offered by Professor Light:

  1. Meet, if possible, with your instructor and ask for specific, concrete examples on how to improve an early draft.
  2. If you get the same written comments on papers, go over the feedback with your instructor to ensure you understand them.
  3. Identify the passages that need improvement and know specifically where to focus on revising.
  4. Get help from others. The more perspectives you gain from capable readers, the better your essay will become. Again, though, ask for specific feedback and concrete suggestions. General comments such as be more imaginative, are not useful.
  5. Get strategies for revising an essay. If examples used are weak, learn how to strengthen them and find out from the instructor the best course of action.

All the steps above demand that you actively pursue efforts to improve your writing. This effort is not for the faint of heart.

Lastly, probably one of the very best ways to improve your writing is to write for an audience. At my center we feature classes that obviously deal with the elements of writing well: close and careful reading, solid command of grammar and spelling, good clear thinking, and a steady effort to revise and re-think an approach. Nothing brings all these elements together like actually entering contests, such as the Ayn Rand Anthem contest (in which we placed a finalist this year), or the Shakespeare Fellowship Essay Contest (in which one of our students received 6th place). The quest to become a better writer never ends, nor should it.

Writing Well for College and Life

일생과 대학을 위하여 글을 잘 써야 한다.

가장 중요한 기술이다.

대학 기간 중 1년에 60페이지 이상 써야 한다.

글쓰기는 학생의 참여도를 나타낸다.

작문 콘테스트에 응시하기

하버드대 교육대학원 Richard J. Light교수는 학생 참여에 관한 그의 저서, Making the Most of College (Harvard University Press, 2001)에서 학생들이 강화해야 할 기술로 글쓰기를 세 번이나 강조하고 있다 (p. 54). 그 중요성의 예를 들면, California State University로 편입한 반 이상의 학생들이 보충 작문수업을 등록했으며, 하버드대의 신입생은 예외 없이 모두 에세이 (expository essay) 글쓰기 수업을 들어야 한다.  분명, 글쓰기는 배우기 쉬운 과목이 아니며, 숙달하기는 더욱 어렵다.

그러나, 글쓰기가 중요하다는 것은 부인할 수 없다.  직업현장에 있는 명문대 동문들을 20년 후 조사했을 때, 직업현장에서 가장 중요한 기술로서 90%이상이 글쓰기 (need to write effectively)를 들었다(Making the Most of College, p. 54). 이 기술은 대학에서 기를 수 있다.  과학/공학 전공 이외에서는 80%이상의 학생들이 1년에 60페이지 이상을 글을 써야 한다.  이 60페이지도 낮추어서 말할 때이다.  실제로는 100페이지 이상을 글을 써야 한다.  10%의 학생만이 1년 45페이지를 쓴다.

대학과목에서 이렇게 많은 페이지의 글을 요구하는 것은 글쓰기와 학생들의 참여가 직결되어 있기 때문이다.  학생의 참여도는 그 과목에 대한 시간투자, 지적인 도전, 개인적인 참여수준으로 평가할 수 있다.  돌려서 말하면, 만약 여러분의 글쓰기 실력이 좋지 않다면, 대학생활은 매우 도전이 될 것이다.

결론적으로, 여러분이 고등학교에서 글을 많이 쓴다면, 실력은 좋아질 것이다.  11학년들은 대부분 SAT에세이에 씨름할테고, 수업에서도 점점 쓰는 량이 많아질 것이다.  12학년들은 대학원서를 위해 에세이 실력을 높여야 하며, AP, IB, CP 과목들을 위해 계속 실력을 쌓아야 할 것이다.  글쓰기 실력을 높이기 위해서는 좋은 비평을 받는 것이 가장 어려운 일이다.  비평이 없이는 아무도 좋은 실력을 쌓을 수 없다.  필자도 현재까지도 글을 쓰고, 고치기를 거듭한다.  기술은 비판을 받아들이고 고치는 것이다.  Professor Light의 조언을 참고하고자 한다 

  1. 가능하면, 선생님과 만나서 여러분의 초안의 특정한 구체적인 예에 대한 도움을 구하라.
  2. 만약 같은 피드백을 받는다면, 선생님을 찾아가서 다시 자세히 물어보라.
  3. 특별히 개선이 필요한 문단을 찾아내서 어떤 부분을 고쳐야 하는지를 알아내자.
  4. 다른 사람들의 도움을 받자.  다양한 시각을 알게 되면, 여러분의 글은 더 좋아질 것이다.  피드백과 구체적인 조언을 받자 (일반적인 more imaginative 의 조언은 유용하지 않다.).
  5. 글을 교정하는 전략을 갖자.  만약 예들이 부족하면, 보강하는 방법을 선생님으로부터 알아내야 한다.

위의 모든 요구들은 여러분이 적극적으로 여러분의 실력을 향상시키고자 할 때 가능하다.  이 노력은 마음만 갖고는 어렵다.

끝으로, 글을 개선하는 가장 중요한 방법은 독자를 생각하는 것이다.  우리는 글쓰기의 요소들을 알고 있다: 정확하게 읽기, 문법, 스펠링, 명확한 생각, 여러분 수정하기, 재고하는 습관.  이 모든 요소들을 훈련하기 위해 콘테스트에 응시하는 것을 권한다.  예를 들면, Ayn Rand Anthem Contest (올해 필자의 학생이 1등 차지), Shakespeare Fellowship Essay Contest (필자의 학생이 6등차지) 이다.  더 나은 작가가 되기에는 끝이 없으며, 있을 수도 없다.