Secrets of Successful Students

  • Work in Study Groups
  • Build Relationships with Faculty
  • Learn to Write Well

Richard J. Light, a professor in the Graduate School of Education and the John F. Kennedy School of Government at Harvard University, conducted a ten-year study, interviewing over 1,600 successful Harvard students, and tracking their answers to a very important question, “Did I really get what I came here for?” His findings were published in his book, Making the Most of College, Students Speak their Minds.

Surprisingly, many of these successful students had their most “important and memorable academic learning…outside of classes.” Whether it was among other students in the dormitories, or in some extracurricular activities, such as orchestra or art, 80% of the students, a large majority, cited a critical incident that occurred outside the classroom ‘changed them profoundly.’ I can attest that, when I attended Yale, some of the most interesting and thought-provoking experiences I had, occurred during late night conversations about everything from sophistry to Heisenberg’s uncertainty principle. Other students strongly influence the quality of the educational experience; they’re also far more likely to challenge and wrestle, outside the classroom framework, with concepts and beliefs that, to certain professors and classes, might be considered unassailable.

Many of these successful students also preferred highly structured classes with quizzes, papers, and assignments scattered throughout. These students preferred to get ‘quick feedback’ from the professor. This makes quite a bit of sense, especially if a student is attending a school that is on the quarter system, such as the University of California; if you goof up on a mid-term, you have virtually no recovery time before the final. It’s better to have a series of quizzes and homework to measure progress, than to discover, in the 11th hour, that there are gaping holes in comprehension. Light also notes (p. 8), “…students are frustrated and disappointed with classes that require only a final paper. How can we ever improve our work, they ask, when the only feedback comes after a course is over, and when no revision is invited?”

Another surprise was that these students preferred doing their homework assignments in study groups. In my day, a while ago admittedly, studying alone was the rule, and collaborating in groups was perceived as cheating. This appears no longer to be the case, and for good reason. The notion of cooperative study groups was validated by a study performed by Professor Uri Treisman, formerly of UC Berkeley. He observed the most successful calculus students at Berkeley and noted they spent about the same amount of time studying as the less successful students, but with one major difference: the successful students came together in groups to learn from each other when they had gotten as far as they could individually. Group study is a distinct advantage to performance.

Another morsel of successful student sage advice is that it’s important to allocate time to participate in activities that include a faculty member. This could be pursuing research on a topic of mutual interest, thereby gaining greater academic depth and scope. The importance of nurturing a relationship with at least one faculty member each semester cannot be overstated. This connects the student to the university and supplies the student with ready recommendations for the future.

Lastly, the vast majority of these successful students valued building strong writing skills. They sought out courses with weekly writing assignments and rigorous essay requirements. Improving writing is extremely important because so much evolves around effective writing, including gaining admission to graduate schools, accessing research grants, or securing jobs.

This, of course, isn’t a comprehensive recitation of all Professor Light’s findings. Should this sample inspire you to buy a copy of his book, or take it out of the local library, the column has done its job. The findings I’ve noted, however, are the ones I found compelling and warranting your attention. If, as you become an undergraduate, you implement them into your efforts to assure maximum benefit from your college years, great. They’re tried and true.


성공적인 학생의 비밀

  • 그룹 스타디
  • 교수와의 교제
  • 잘쓰기

하버드 대학의 교육대학원과 케네디 스쿨의 Richard J. Light 교수는 1,600명의 성공적인 하버드 대학생을 인터뷰한 10년의 연구 결과를 저서, Making the Most of College, Students speak their Minds에 싣고 있다.

놀랍게도 이들 중 많은 학생들이 “가장 중요하고 기억할 만한 공부는….교실 밖에서..”라고 했다.  기숙사에서, 혹은 오케스트라/예술 등의 특별 활동에서, 80%의 학생들이 자신을 변화시킨 현장이라고 전했다.  필자도 예일대 재학 시 가장 즐겁고 흥미진진했던 경험은 괘변에서 부터 Heisenberg의 불확실성 원리에 열변을 토했던 늦은 밤의 대화이었다.  다른 학생들은 교육의 질에 영향을 받았는데, 논쟁의 여지가 없는 개념이나 신념에 대해 교실 밖에서 논쟁하거나 씨름한 경험을 든다. 

또한 많은 성공적인 학생들도 퀴즈, 기말논문, 과제물을 주는 전통 수업을 선호했다.  한편, ‘즉각적인 피드 백’을 좋아했다.  특히 쿼터제인 University of California의 경우, 중간고사에서 실수하면, 기말고사 전에 회복할 시간이 없다.  퀴즈나 과제에서 과정의 평가를 안다면, 마지막 시간에 가서 무엇이 잘못되었다는 것을 알 때의 당황은 없다.  라이트교수는 저서(p.8)에서 “…기말고사만으로 평가하는 수업은 좌절감과 실망을 준다.  그리고 피드 백 결과를 과목이 끝난 후 안다면, 수정도 불가하고 어떻게 개선할 수 있겠는가?”라고 반문했다고 한다. 

또 한가지 사실은 학생들이 스타디 그룹으로 공부하기를 선호했다.  필자가 공부할 시기만해도 혼자서 공부하는 것이 규칙이었다.  같이 그룹으로 공부하는 것은 치팅에 속했다.  이제는 아니다.  협동의 스타디 그룹은 UC Berkeley의 전직 교수 Uri Treisman의 연구에 따라 인정되었다.  그의 연구에서 성공적인 미적분학 학생들이 실패하는 학생들과 비교하여 공부하는 시간이 같음을 관찰했다.  단 한가지 다른 점은 이 학생들은 다른 학생들이 혼자서 공부할 때, 그룹 스타디를 한다는 점이었다.  그룹 스타디는 결과에 확실한 차이를 주었다.

또 다른 성공자들의 조언은 교수와 함께 하는 시간을 할당한 점이었다.  상호간 흥미있는 주제로 연구를 추구할 때, 그 연구는 깊이와 범위에서 월등해졌다.  적어도 한 학기에 한 교수와 충분한 관계형성을 하라는 것은 과장된 요구가 아니다.  이 것은 대학과 학생을 긴밀하게 하고 미래에 추천서 준비도 된다.

마지막으로 강조되는 점은 대부분의 성공적인 학생들은 글쓰기에 역점을 둔 점이다.  이들은 매주 글쓰기 과제가 있고 심도깊은 에세이를 요구하는 과목을 택했다.  글쓰기는 대학원 입학시, 리서치 그랜트에서 직업까지 영향을 미친다.

물론 이것만이 라이트 교수가 밝힌 전부는 아니다.  여러분이 이 저서에 관심을 갖고 동네 도서관이나 책방에서 이 책을 구다면, 필자로서는 임무를 다했다고 생각한다.  필자가 강조하는 점은 여러분이 이런 점에 대해 관심을 가지기를 바란다.  그래서 여러분이 대학생이 되면 이런 점에 관심을 갖고 최대한의 혜택을 누리기를 바란다.  성공한 학생들이 이런 점들을 노력했고 성공했기 때문이다. Translated by Joann Kang, Ph.D. ESL/TESOL Program, Midwest University,