Of Major Importance: Student Designed Majors

  • How Important is Declaring a Major to your Admissions Chances
  • An Alternative: Student Designed Majors (SDM)
  • Example of SDM

A perennial question arises with each admissions cycle: ‘does the major I declare on the_______ application affect my candidacy?’ Point blank answer: in approximately 99.6% of the cases, no. Most admissions officers realize that 80% or more of their freshman class will change majors at least once before the end of sophomore year. Consequently, whether you elect to major in sociology or chemistry, even if the department is impacted, it will not affect your admission chances. One of the 0.4% exceptions would be a major in Classical Literature, with the candidate under consideration having recently translated Virgil’s Aeneid.  Such major instances, however, are rare.            

This fact should lead most candidates to the conclusion that it really doesn’t pay to ‘game’ the system by attempting to declare a less popular major, getting in, and then trying to angle their way into a more appropriate major.  Yet, students continue to declare a major in computer science on one school’s application, art on another, and theater on yet another.  The problem with doing this is that their applications will not support their potential across all these majors, which means the credibility of their applications becomes suspect. Try to avoid such misguided efforts.

Instead, there is another approach that involves quite a bit of work, but then all good things do: design your own major. Even though it cannot be put into effect until well after you matriculate, it still might be worth mentioning somewhere on your application. Even the mere contemplation and discussion of SDM shows thought and initiative, and colleges tend to like both. Ms. Sue Shellenbarger wrote a recent article in the Wall Street Journal that gives a sense of what’s involved, Can’t Pick a College Major? Create One. Ms. Shellenbarger notes that over 900 colleges offer (SDMs). You can find a complete listing in the CollegeBoard’s Book of Majors. I didn’t count the number of schools, but it’s a formidable sum, and it includes virtually all the heavy hitters: the Ivy Leagues, Duke, University of Chicago, Northwestern, most of the University of California schools.

The process of designing your own major takes work and salesmanship. First off, as Seattle Pacific University mentions on its SDM site, students wishing to design their own majors must show ‘high academic achievement.’ Then, they will need to find a faculty advisor who is willing to make the extra effort to work with them. This faculty advisor will have to be convinced that they’ve carefully reviewed the classes and learning experiences available on campus. Once approved, they then will need to fill out the appropriate application form that explains their proposed programs, statements of purpose, and that research has been done to determine courses and learning experiences that will integrate content and skills from various disciplines into their SDM.  Creating a SDM shows initiative, energy, and passion for a subject. All these attributes, as mentioned, are in high demand among colleges and future employers. Take a shot.

One example Ms. Shellenbarger references is Will Shortz (who heads the NY Times Crossword Puzzle, and is featured on National Public Radio on Sundays presenting brain twisters to contestants). Mr. Shortz graduated with a SDM degree in enigmatology (the study of puzzles) from Indiana University in 1974. His selection of courses included a generous dose of game theory, statistics, design… and it suited his purposes, obviously, quite well.

The IECA each year publishes a list of ‘Top 10 Characteristics…Colleges Look for in Candidates,’ which can be found at: http://www.educationalconsulting.org/PDF/IECA_CollegeTopTenList.pdf. Not a mention of intended major appears, nor has it ever appeared on any earlier lists. This is not to say that selecting or, if you’re really engaged, designing a major, is not extremely important, it is. Do what intrigues you, not what you think might intrigue the admissions officers. It will make all the difference in the world to the most important person in the world, you.

전공의 중요성

  •          전공을 정하는 것이 입학에 미치는 영향
  •          대안: 학생이 정한 전공(SDMs)
  •          SDM 실예

입학심사에 대한 끊임없는 질문이 있다: 전공을 선택하면 입학에 어떤 영향을 미치는가?  99.6%의 경우에 영향이 없다.  왜냐면, 입학심사관은 80%이상의 신입생이 2학년때 전공을 바꾼다는 것을 알고 있다.  결론적으로, 사회학이든 화학이든 전공을 선택하는 것이 입학심사에 아무런 영향을 미치지 않는다.  0.4%의 예외로 고전문학을 전공하려는 학생이 Virgil의 서사시를 번역했다면 이야기는 다르지만, 이것은 매우 드문 경우이다.

대부분의 입시생들이 하고 있는 방식인 인기없는 학과를 선택하여 합격한 후, 다른 전공으로 바꾸려는 게임은 별로 가치가 없다.  그러나 입시생들은 이 대학에는 컴퓨터 전공, 저 대학에는 예술, 또 다른 대학에는 연극을 전공으로 응시한다.  이럴 경우 이 입시생의 가능성과 원서의 신빙성이 떨어진다.  이런 오류를 범하지 않기를 바란다.

대신에 노력이 많이 들지만, 다른 접근방법이 있다: 전공을 디자인하라.  그리고 원서에 언급하여라.  본인의 전공을 디자인하려는 노력과 언급은 사고와 창의력을 보여주므로, 대학당국은 좋아할 것이다.  Wall Street Journal에서 Ms. Sue Shelenbarger는 “전공을 선택하기 어려운가?  만들어라”라는 기사를 썼다.  이분이 언급하길 900개가 넘는 대학에서 SDM을 허용한다고 한다. College Board 에서 나온 Book of Majors 에서도 찾을 수 있다.  수많은 대학들이 이것을 제공하며, 명문대: Ivy Leagues, Duke, University of Chicago, Northwestern, UC 등에서도 할 수 있다.

전공을 디자인하는 과정은 노력과 설득이 필요하다.  먼저, Seattle Pacific University의 SDM 싸이트를 참고하면, 학생이 우선적으로 우수한 학업성취를 보여야 한다.  다음, 함께 학과를 디자인해줄 지도교수를 찾아야 한다.  지도교수는 캠퍼스에서 과목선택과 학습경험을 충분히 쌓을 수 있는 지를 고려해야 한다.  일단 허가가 되면, 다음에는 이 프로그램에 관한 설명, 목적과 함께 교과목 선택, 학습경험이 이루어 질 수 있다는 리서치를 첨부한 원서를 작성한다.  이러한 SDM은 창의력, 열정, 에너지를 필요로 한다.  이 점이 대학뿐만 아니라 고용주들도 좋아하는 점이다.  시도해보라.

실예를 들면, Will Shortz (NY Times의 Crossword Puzzle란의 헤드이며, 국영방송에서 주일마다 brain twisters를 뽑는 방송을 하고 있음)이다. Mr. Shortz는 인디애나 대학에서 퍼즐학으로 SDM학위를 받았다. 그의 과목선택은 게임이론, 통계학, 디자인 등으로 그의 목적에 잘 맞는 선택이었다.

IECA에서는 매년 “입시생을 보는 대학의 최상의 10가지 특징” (http://www.educationalconsulting.org/PDF/IECA_CollegeTopTenList.pdf) 발표하는데, 전공에 관한 어떤 언급도 없지만, 전공을 디자인하는 것이 중요하지 않다는 의미는 아니라고 본다.  여러분이 진정으로 원하는 것이 있다면, 해야 하며, 그러면, 입학심사관을 움직일 것이다.  또한 세상을 변화시킬 중요한 사람, 바로 당신이 되는 것이다.