don't tell

Coming off the College Application in 3D

  •         Action is Character
  •       “Show” don’t “Tell”
  •       “Show” Tools

Your college application essays must pull you off the page in three dimensions, and that is not an easy thing to do. Goethe, among the best writers in the world, said Shakespeare was the master of creating characters. After a handful of lines you know who Hamlet, Lear, and Falstaff are. They are flesh and blood characters, as real today as they were 400 years ago in the late 16th and 17th century English theater. You might not be another Shakespeare or even an F. Scott Fitzgerald, but you might as well use the same tool they used to pull Gatsby and Nick Caraway, or Lady Macbeth and Romeo off the page: action. Fitzgerald wrote in his notes, while working on his unfinished novel, “The Last Tycoon” that “ACTION IS CHARACTER.” Similarly, admissions officers are attempting to discover your character.

When I’m working with students on college essays, I often tell them to show, don’t tell. That is the same as saying action is character. Are you confused? Most are, so let me give you an example. If I tell you I’m a great writer, you might or might not take that at face value. You’re probably likely to discredit the remark outright. After all, if I’m such a great writer why in the world do I have tell you? Wouldn’t it be far more convincing to show you how I wrote a sonnet to Angela Jolie, in iambic pentameter that emulated the rapid palpitations of her heart, with couplets that captured her frustrations and dashed them against a rock, and with metaphors that washed over her like a foaming sea? Which do you think the admissions officer would prefer: to be told or to be shown?  

Don’t get me wrong, telling can be useful and, at times, necessary. Sometimes you have to tell where you are (setting), or what someone might be thinking. The trick is to get a proper balance between telling and showing, which will make your writing more interesting and effective. How do you “show” in an essay?

  1. Create images using all five of your senses: seeing, smelling, tasting, hearing, and feeling. Have your reader share your experience.  
  2. Use dialogue to allow your reader to experience your scene. Dialogue was Shakespeare’s main tool of expression, and he was one of the best of “showers”. Dialogue creates emotion, mood, and character.
  3. Use detail in your descriptions. Here is Fitzgerald describing the lawn at Gatsby’s mansion, from the “Great Gatsby”: “The lawn started at the beach and ran toward the front door for a quarter of a mile, jumping over sun-dials and brick walls and burning gardens—finally, when it reached the house drifting up the side in bright vines as though from the momentum of its run.” The more specific you are, the better.
  4. Be descriptive. This is more than using adjectives and adverbs. This is using the right words to concisely convey your meaning. For example, Fitzgerald might have told us that Tom and Daisy were selfish, uncaring, and careless people. Instead, he first tells us about them, and then shows us: “They were careless people, Tom and Daisy—they smashed up things and creatures and then retreated back into their money or their vast carelessness, or whatever it was that kept them together, and let other people clean up the mess they had made.”

Most college application essays, the more effective ones, are ‘slice of life’ essays that allow you to tell a story. Keep the story simple, place within it a conflict, that, in the end, is resolved. Show, through action, what you did, and the action will explain your qualities, along with ineffable ones that might bring you truly off the page and into whichever school you seek.


3차원의 대입원서 준비하

연기가 인격이다.

말하지 말고 보일


 여러분의 대입원서는 3차원으로 여러분을 나타낼 수 있어야 하는데, 쉽지는 않다.  세기적인 작가인 괴테는 쉐잌스피어를 인물창조의 달인이라고 했다.  여러분도 몇 줄로써 햄릿, 리어왕과 Falstaff를 묘사할 수 있을 것이다.  그들은 살과 피를 가진 인물로 16-17세기 영국 극장에 등장했지만, 400년이 지난 지금도 생생한 느낌이다.  물론 여러분이 세잌스피어나 핏져랄드는 아니지만, 여러분도 그들이 Gatsby, Nick Caraway나 Lady Macbeth, Romeo를 탄생시킨 것과 같은 도구, 즉 연기를 해야 한다.  핏져럴드는 그의 소설, “The Last Tycoon” 을 쓰면서 “ACTION IS CHARACTER”(연기가 인격이다)라고 했다.  마찬가지로 입학 심사관들도 여러분의 인격을 발견하고자 한다.

필자가 학생들과 대학 에세이를 만들어 낼 때, “Show, don’t’ tell” (말하지 말고 보여라)을 강조한다.  이것은 연기가 인격이라는 표현과 같다.  예를 들어서 설명하겠다.  만약 필자가 위대한 작가라고 여러분에게 말한다면, 액면 그대로 믿는 사람도 있지만, 믿지 못하는 사람도 있다.  만약 내가 위대한 작가라면, 굳이 말할 필요가 있을까?  차라리 Angela Jolie 에게 받치는 sonnet 시를 쓰는 것이 더 설득력이 있지 않을까?  그녀의 심장의 빠른 고동소리를 약강격 시의 장단에 맞추어 묘사하면서, 그녀의 절망을 돌에 부딪히는 거품이는 파도에 비유한다면 어떨까?  어느 쪽이 입학 심사관이 선호하겠는가: 말과 직접 보여주기 중에서.

오해하지 말기를.  물론 말도 필요하다.  여러분의 환경, 여러분이 생각하는 것을 말해야 한다.  기술은 말과 보여주기의 균형이다.  어느 쪽이 더 흥미롭고 효과적이냐이다.  그럼, 에세이에서 어떻게 ‘보여주기’를 할 수 있을까? 

  1. 여러분의 오감 (시각, 후각, 맛, 청각과 감정)을 사용해서 이미지를 창조할 것.  독자가 여러분의 경험을 같이 경험하게 할 것.
  2.  장면, 장면을 경험하도록 대화를 사용할 것.  대화는 세잌스피어의 주 기술이었으며, 이 작가는 보여주기의 대가이었다.  대화는 감정, 무드, 인격을 창조한다.
  3. 표현에서 디테일을 사용할 것.  Fitzgerald는 Great Gatsby에서 주인공의 맨션의 잔디를 다음과 같이 묘사한다:  잔디는 비치에서 시작되어 1마일 이상을 정문까지 깔려 있으며, 태양을 따라 벽돌담을 따라 정원을 가로질러서 집까지 다달았으며 빛나는 넝쿨들 사이로 뻣어 있다.  상세하면 할수록 좋은 표현이다.
  4. 묘사적일 것.  형용사 부사 사용이상의 의미이다.  바른 단어을 선택하여 사용할 것.  예를 들면, Fitzgerald는 Tom, Daisy를 이기적이고, 서로를 돌보지않는, 무관심한 사람들이라고 말하지 않았다.  대신에 우리에게 다음과 같이 보여준다:  그들은 무관심한 사람들이다.  Tom Daisy 무엇이든지 뭉개버린다그리고는 돈이나 무엇이든지 그들이 가졌던 것은 쓰레기가 되며, 다른 사람들이 치워야 한다.

대부분의 대학 에세이들은 여러분들의 삶을 나누는 것이다.  단순하게 시작하고, 모순을 지적하고 결론에 도달하면 된다.  여러분이 한 것들을 행동으로 보이는 것이다.  이 행동은 말로 표현할 수 없는 여러분의 수준을 말해주며, 어느 대학을 응시하든지 여러분을 돋보이게 할 것이다.