Finding Your “Passion”


  • The 10,000 Hour Rule

  • “Deliberate Practice”

Virtually every college counselor will tell you the importance of discovering something, anything, that you enjoy, and pursuing it passionately. The earlier in your high school career that you discover this passion, the better, because the longer you dedicate yourself, the sooner you might gain mastery over a hard to acquire skill that just might place you near the top of the applicant heap.

Unfortunately, the word “passion” is used by such a large cross-section of counselors and admissions officers, that its meaning is fast becoming a passionate cliché.  The point of discovering your passion is that it will drive you to do all the hard work required to actually master a challenge, such as playing scratch golf.  In Malcolm Gladwell’s book, Outliers, the neurologist Daniel Levitin, who studied a range of successful performers in sports, business, and academics, deduces that it takes about 10,000 hours of practice to truly master a skill. Doing just a little math, if you dedicated three hours a day to practice, it would take a bit over 9 years to gain adequate mastery.  No wonder the admissions office wants you to find your passion during freshman year, and pursue it with unwavering dedication. Again, doing the math, assuming you practiced 3 hours a day, every day during high school, you’d still accumulate only 4,380 hours by graduation; you’re not even half way there.

So, when do such athletes as Tiger Woods, John McEnroe, or a Division 1 football player, find their passions?  Is it during freshman year in high school? It’s pretty obvious that that’s not the case. We know Tiger Woods was already putting around on the Mike Douglas Show when he was 3 years-old. Assuming he was doing his 3 hours a day, every day, this would mean that by 13 he was playing at a fairly masterful level. Actually, in 1988, just after turning 13, he won the first of 6 consecutive Junior World Championships. In Outliers, Gladwell cites a range of other professionals: the Beatles, Mozart, Bill Joy (programmer par excellence and the founder of Sun Microsystems), and Bill Gates, who all put in their obligatory 10,000 hours.

These 10,000 hours, however, aren’t composed of mindless moments of shooting baskets, or threading needles; rather, they need to be spent engaged in ‘deliberate practice’.  Such practice needs to be designed by an expert teacher, “to improve performance beyond a person’s current comfort and ability level.” (“Mastery, Just 10,000 Hours Away” by John Paul Newport, Wall Street Journal, March 14-15, 2009). This is practice that is “very hard, and usually unpleasant.”(Ibid.).  Obviously finding a passion and pursuing mastery of it is not for ninnies. It requires discipline, patience, dedication, and tenacity. That’s why many of us surrender to mediocrity. Sure passion requires, initially, some talent. Yet, it also requires a lot of hard, generally unrewarding work.

Then, or course, there is the human factor that comes into play: what happens if you pick your passion and discover, later on, you’re just not that passionate about it?  What a confounding thought this is, especially if you’re a year or two already into it.  For then, you’re faced with the Tiger Woods of the world who have known their course since they were 2 or 3, and there you are lost at 17.  Or look at the vast body of college students, who after freshman year change their majors. Is this a tragedy? No, it’s the way we develop, and the way we learn. Some of us are extremely talented, and possibly, a bit lucky. Most of us take knocks and dips and still try to achieve a semblance of mastery over something. We might never find our passion, but none of us can ever forgo the need to passionately search. After all, that’s the purpose of going to college in the first place.

Ralph Becker
Founder, Ivy College Prep LLC
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여러분의열정 찾아라

  • 일만 시간의 법칙

  • 진지한 훈련

사실상 모든 대학의 카운셀러는 그 어떤 것, 여러분이 열정적으로 추구할 수 있는 그것의 발견을 중요하게 말할 것이다.  그 열정을 고등학교에서 발견한다면 더할 나위없이 좋다.  더 오래 헌신할 수 있으며, 최고의 유일성에 도달하는 기술을 연마하여 일찍 능숙도에 도달할 수 있기 때문이다.

불행히도 “열정”이란 단어는 카운셀러와 입학사정관들이 너무 광범위하게 사용하여 진부한 표현이 되었다.  여러분의 열정을 발견하는 요점은 어떤 도전도 마스트하도록, 예를들어 골프를 쳐도 끝내주도록 노력하도록 하는 것이다.  Malcolm Gladwell의 저서인Outliers에서 the neurologist Daniel Levitin은 운동, 사업, 학문분야에서 성공한 사람들을 연구한 결과, 어떤 기술을 마스터하는데는 약 일만 시간이 든다고 추론했다.  하루에 3시간을 수학을 연습하는 데 보낸다면, 능숙도에 도달하려면 9년이상이 걸린다는 이론이다.  그러므로 입학사정관들은 9학년에 어떤 것을 선택하여 흔들리지않고 몰입하기를 원한다.  수학을 하루 3시간씩 공부하며, 고교 4년을 보내도 대략 4,380시간이 되므로 전문가 수준에는 반도 도달하지 못한다.

그렇다면, Tiger Woods, John McEnroe, 혹은 Division 1 football 선수들은 언제 그들의 열정을 발견했는가?  9학년 때인가?  그렇지 않다.  Tiger Woods는 이미 3살 때 시작했다.  하루 3시간씩 연습한다고 계산할 때, 13살 때 능숙한 수준에 도달했다는 것이다.  실제로 1988년 13살 때, 6번 연속으로 Junior World Championships에서 일등하였다.  Outliers에서 Gladwell은 다른 분야의 전문가도 거론하였다: the Beatles, Mozart, Bill Joy (programmer par excellence and the founder of Sun Microsystems), and Bill Gates.  이들 모두는 절대적인 일만 시간을 투자한 사람들 이었다.

한편, 일만시간 투자가 아무 생각없이 하는 공치기나 바느질을 말하는 것이 아니다; 오히려 ‘진지한 연습’의 시간을 보냄을 의미한다.  이 훈련이 전문가에 의해서 “현재의 수준을 능가하도록 개선하기”를 위한 것이다.

(“Mastery, Just 10,000 Hours Away” by John Paul Newport, Wall Street Journal, March 14-15, 2009).  그러므로 “매우 힘들고 보통 즐겁지 못한”일이다.  분명히 열정을 찾고 능숙을 위해 추구한다는 것이 보통 일은 아니다.  훈련, 인내심, 헌신과 끈기를 필요로 한다.  그래서 보통의 우리들은 중도에 포기해 버린다.  물론 열정이 처음에는 재능을 있어야 하지만, 또한 노력과 보상이 없는 많은 일을 필요로 한다.

그렇지만, 사람이 하는 일이란 정석대로 되지 않는다: 여러분이 열정을 발견하고 추구했지만, 나중에 열정이 식어질 수 있는가?  이런 일이 일 이년 후에 일어나면, 얼마나 당황스러운가?  2-3세 때에 그들의 길을 안 Tiger Woods와 같은 사람들을 만나야 하는데, 17세에 길을 잃었다.  아니면, 대학 1년을 마치고 전공을 바꾸는 수많은 학생들을 보라.  비극인가?  아니다.  이 길이 우리가 발전하는 방법이며, 우리가 배우는 방법이다.  단지 몇 사람은 매우 재능이 뛰어나고, 또 운도 좋다.  보통 대부분의 사람들은 좌충우돌하면서 어떤 것에 능숙의 유사함에 이르러 애를 쓴다.  어쩌면 우리는 열정을 발견 못할 수도 있지만, 열정적으로 찾아야 하는 당연성을 무시할 사람은 없다.  결국 이것 때문에 일차적으로 대학에 가는 목적이다.